火星是否有生命存在,一直是科學家想解答的重要問題,其中甲烷被不只一次發現存在於火星表面及大氣層,因此被當成是火星上有生物的重要證據,不過近期有消息指出,科學家利用衛星再度進行探測,卻沒有探測到任何甲烷,讓他們疑惑這些甲烷為何會憑空消失。

研究人員在 4 月發表在《Nature》期刊的論文,201848月火星微量氣體任務衛星(ExoMars Trace Gas OrbiterTGO)的觀察數據,意外發現幾乎沒測到甲烷。TGO 是目前測量火星甲烷最靈敏的儀器,但 TGO 資料卻顯示火星甲烷不到 0.012 ppb(濃度十億分之一),而幾年前同一季節,好奇號(Curiosity)檢測到濃度 0.41ppb 甲烷,相差幾個量級之多!

 

科學家認為火星大氣的甲烷濃度通常很低,偶爾會突然出現較大量的甲烷,若探測器恰好位在正確的時間與位置,就有機會偵測到。這些濃縮的甲烷會進入火星大氣環流並稀釋,但 TGO 還是檢測得出來。因此,必定有一種機制能很有效率地破壞火星大氣的甲烷,效率比傳統化學預測的速度快上一千倍。

研究人員以電腦模擬或實驗室實驗結果提出甲烷消失原因,認為甲烷可能是進入火星岩石和土壤,或與被侵蝕的石英顆粒以化學方式結合,也可能被沙丘移動後露出的活性元素破壞。科學家認為 TGO 終究會偵測到甲烷,但來源與消失之謎仍需要更多資料才能破解。

目前科學家懷疑,火星大氣層或許存在一種機制,可讓甲烷以一種比想像快的速度消失,但確切情況仍有待進一步研究。

 

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