「山姆大叔完全可以坐在金礦上!」美國地質調查局(USGS)礦產資源項目總監麥納特(Larry Meinert)說。為在當前稀土供需局勢中突圍,擺脫對中國的依賴性,美國正在國內展開搜索稀土元素的行動。不過,報告指出,重建美國的稀土供應鏈可能需要長達15年的時間,挑戰嚴峻。

美聯社消息指出,諸如鑭和釹之類的15種稀土元素早在美國西部淘金熱期間就已經被發現,但一直未引起重視。隨著電子產品尺寸越做越小,同時變得更為精細,對稀土的需求在10年內激增。這些元素能讓電池變得更加輕便、讓螢幕發亮、為觸控面板增添色彩。

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美政府如今啟動礦場岩塊搜索與化驗計劃,地質調查局和能源部派遣地質學家去全國各地探尋,從美西各個已廢棄的金銀銅礦場中採集砂礫及礦石樣本進行化驗。麥納特強調,若這些砂礫確實存在稀土元素,則可在許多方面創造雙贏,比如美國能逐漸擺脫對中國稀土的依賴,同時獲取過去不為人知的天然資源等。

稀土元素中鑭係的15個元素並非全然罕見,而是不夠集中,各元素又常緊密共生,因此開採和解析成本甚高。

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美國是全球第二稀土資源大國,僅次於中國,但出於環境和成本方面的擔憂,美國多年前便停止開採,代之從中國大量進口稀土產品。

「之前我們沒有自己挖掘,是覺得從中國進口足夠滿足需求了。」美國地質調查局礦物和環境資源科學中心主任雷德利(Ian Ridley)指出,「如今稀土成為了美國經濟的一個軟肋。」

「我們現在就是重訪歷史。」美國地質調查局負責該項目的科學家科尼格(Alan Koenig)表示,目標是增加美國稀土產量、找到替代材料、並提高稀土使用效率。美國國家審計署一份報告稱,重建美國的稀土供應鏈可能需要長達15年的時間,挑戰嚴峻。

 

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