探索太空過去只有各國太空人才有的難得機會,而雖然民間太空事業蓬勃發展,但前往太空旅行在我們的印象中,似乎只有超級巨富才可能負擔,如今一名前太空人卻做出大膽預言,認為太空旅行的成本將下降到與前往南極一遊的價格相同,雖然也不是人人能出得起,但至少不再遙遠如天上的星星。

Don Thomas在美國航太總署(NASA)任職20年,曾經參與過四次太空任務,如今在馬里蘭州陶森大學擔任物理教授,他做出大膽預言,表示越來越多企業進入太空旅行事業,且隨著人類發展新的科技,在1020年之內,前往太空將與前往南極相同,目前南極旅行11天要價約5,700美元(18.4萬元新台幣)

的確,越來越多市場資金湧入太空行列,美國的太空及國防顧問機構陶力集團(Tauri Group)20162月時指出,2015年有多達 50 家風險創投投資於太空相關的交易,是 2000年開始研究以來最多家,總計有 18 億美元風險創投資金投入太空事業,比起 2015 年之前可說是幾乎倍增,其中有66% 來自美國,半數投資機構的總部位於加州

民間太空科技也進展神速,貝佐斯(Jeff Bezos)的藍色起源(Blue Origin)已經 3 次成功發射後回收火箭,馬斯克(Elon Musk)的太空探索(SpaceX)雖然馬失前蹄經歷 4 次慘痛失敗,但也終於在 2016 4 8 日成功達成回收火箭,而該次發射中,太空探索所的獵鷹 9 號火箭(Falcon 9)所承載的無人太空艙飛龍號(Dragon),裡頭除了帶有國際太空站的各種補給品與實驗用品以外,還有畢格羅宇航(Bigelow)的太空帳篷:畢格羅可擴展活動模組(Bigelow Expandable Activity Module)。

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這款太空帳篷,一旦到了太空站上,可充氣展開成為蛋形的小小居住空間,有 4 公尺寬、3.2 公尺高,太空人進入裡頭活動時可以不用穿太空衣,提供太空活動時舒適的生活空間,並提供部分防護,抵擋太陽輻射、宇宙輻射、太空垃圾等危險,這項技術本來是 NASA 研發,後來因為成本太高放棄,畢格羅宇航的創辦人羅勃畢格羅(Robert Bigelow)將技術買下繼續研發,已經投入 2.9 億美元,而且畢格羅表示,還打算再投入 2.5 億美元開發經費完成其理想,不過此次測試卻只用 1,780 萬美元的「佛心價」售回給 NASA。類似的技術未來可能成為太空旅行的居所。

藍色起源與太空探索也將發展更便宜的起飛方式,如先以飛機飛到 85 英里( 136.8 公里)的高空處再以火箭出發進入太空,如此可大為節省發射成本,將太空航行的成本降到 15~20 萬美元之間。另外,目前也有亞利桑那州新創企業世界景觀( World View Enterprises )發展以高空氣球來到 30.5 公里高處,要價 7.5 萬美元。

雖然這離Don Thomas預言的南極旅行價格目標還很遙遠,不過太空相關技術在眾多企業家積極投資下快速成熟,將使太空經濟起飛,NASA 估計未來全球太空經濟每年將創造 3,000 億美元產值。

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