普立茲獎得主、小說家珍史麥利( Jane Smiley )上個月在紐約一場朗誦會上朗讀自己的新書「 20 個呵欠Twenty Yawns」時,面對一群難以管束的聽眾,他們動來動去,坐立不安,扯著嗓子問問題,而且顯得心不在焉。

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史麥利讀道:「海灘上的遮陽傘傘布在微風裡啪啦啪啦飄動,啪啦,啪啦,啪啦。」

「看,有蒼蠅!」一個穿著蜘蛛人圖案上衣的小男孩大叫,並拍打一隻嗡嗡作響的蟲蟲。

史麥利對這突發事件安之若素,並試著引起聽眾的興趣。聽眾絕大多數是小小孩及其照顧者。當時她朗讀的是一個女孩在海灘玩了一天後努力想進入夢鄉的故事。史麥利問:「你們知道不知道怎樣才能看起來很愛睏?」這群孩子便側過身去,假裝打鼾。

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66歲的史麥利在大部分職業生涯中,都極力避免讓讀者想睡覺。現在,她出了第一本繪本,跟少數名氣響亮的作家一樣,瞄準那些年幼到也許愛看圖畫勝過文字的讀者。未來數月會有一連串名作家創作的新繪本上市,包括崔林輕鬆有趣的詩集,以及從義大利作家愛蓮那‧費蘭特作品翻譯過來的恐怖童話式繪本。費蘭特身分神秘,只用筆名而從不公布真名,最有名的作品是拿坡里四部曲。

「小布朗出版社」執行副總裁兼發行人梅根‧廷利說:「每年都有原本為成年人寫作的作家和名流創作繪本,這種創作者素質特別高。」

時下這些文學作家創作繪本,是因為對小說家而言,兒童文學已成了蓬勃發展且往往獲利豐厚的小眾市場。追蹤1200多家出版商銷售額的「美國出版商協會」的資料顯示,2011年童書銷售額為15億美元,2015年大增到17億美元,相較之下,成人讀物銷售額則停滯不前。

在「暮光之城」、「哈利波特」等系列小說轟動全球後,愈來愈多暢銷作家轉攻國小學童與青少年小說這個急速發展的市場,包括彼得森、葛里遜、史麥利和珍妮佛‧懷納。

繪本通常瞄準37歲兒童,對想要接觸更幼小的讀者以進一步拓展讀者群的作家而言,是下一個有待開拓的領域。繪本還能讓這些作家牢牢抓住易受影響的年輕讀者——有時甚至在他們學會閱讀之前。

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