James Proud 在倫敦南部一個比較混亂的街區長大,從小與其他孩子混跡貧民窟。在他 12 歲開始靠設計網站賺生活費時,他母親卻一度以為 Proud 的錢都是販毒得來的。

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根據 Proud 的回憶,當他得知母親的想法時覺得十分好笑,並提醒她:「毒販子怎麼可能用郵件查收支票呢?」 但當時他的母親只是撇撇嘴:「我不想知道你幹了什麼。」 以上這個故事其實更能說明 Proud 在科技開發方面的天賦異稟。等到高中畢業他發現,比起繼續深造,自己對創業好像更感興趣一些。

因此,即使他的高中成績足以讓他成為家族裡第一個讀大學的人,但 Proud 最終還是決定闖蕩科技圈。「我父母當時快氣瘋了,但我卻覺得選擇更適合自己的才是最好的。」 Proud 回憶。

將時間快進到當下:已經24歲的Proud成為創業公司Hello的首席執行長。他帶領團隊開發了一款需要安裝在臥室的睡眠跟蹤裝置Sense(129美元),並在 2014成功眾籌240萬美元。Proud對用戶的承諾是:Sense可以真正幫你改善睡眠。

今年6Proud 又首次透露,Hello已經在2015年底完成3,000萬美元融資,由新加坡政府風險投資部門Temasek Holdings 領投。迄今為止,包括眾籌交易在內,Hello融資總額已超過 4,000萬美元。

還是那句話:站在演講台上意氣風發的成功創業者,背後總是有一條漫長曲折的路,幾個半成品或被廢棄的項目以及成堆的泡麵碗。Proud 顯然感同身受。

2009 年,Proud 創建了自己第一個專案——GigLocator,這是一個藝術類訂票服務網站。當你喜愛的歌手、樂隊或藝術家在附近有表演時,GigLocator 可以時刻幫你追蹤相關訊息,提醒你什麼時間該去買票。

專案開啟 6 個月後,GigLocator 竟然幫他入圍了首屆泰爾創業獎學金。該獎學金由矽谷飽受爭議的風險投資人 Peter Thiel 創立,被譽為 「對抗高等教育的創業實驗」。原因是,泰爾獎學金每年從全球挑選多名不滿 20 歲的少年,邀請他們到矽谷實現自己最初的商業理念。每名成員可以拿到 10 萬美元的獎學金,但前提是——必須輟學兩年。Proud 接受了獎學金並在 2010 年正式入駐矽谷。

2012 年,Proud GigLocator 賣給在紐約享有盛名的夜總會 Brooklyn Bowl 的老闆 Peter ShapiroProud 表示,自己從未將 GigLocator 做為一項長期業務戰略,而是在追求「終極夢想產品」 過程中的「暖身專案」。

Proud 將賣掉 GigLocator 的錢注入了自己的新公司 Hello,並開始考慮自己真正想做的事情。首先,他確定自己想幫助人們解決生活中一些顯而易見的問題。其次,在做了一番調查後,「睡眠」 這個概念正式進入他的 「夢想儲備庫」:它是每個人的基礎需求,但卻有無數人因它而飽受折磨。也許,這個概念可以做為較為成熟的商業目標來進行規劃。

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Hello 團隊的野心雖然看似更大,但 『睡眠』 方面的問題卻是連醫學上都很難啃下的骨頭。這個目標決定了我們要走的路會很長。」 他坦言。

Proud創建Hello初期,團隊將產品設想為一種可穿戴裝置,就像蘋果手錶或運動追蹤器Fitbit一樣,用戶可以戴著它進入睡眠。為了讓這個理念變成現實,Proud得到一些行業技術明星的支持,包括Facebook Messenger的主管David Marcus以及小米副總裁Hugo Barra在內的很多名人為Hello籌集1,000萬美元。

這一切看起來很順利?而實際上,根據市場的反饋,第一代 Sense 的開發及生產曾被迫中止:Proud 突然意識到公司正運行在一個完全錯誤的發展軌道上。「可穿戴裝置」 理論上是一個可行的概念,但基於用戶的習慣,人們總是在購買這些裝置以後就很快停用了。一旦人們不配戴它們,裝置就不能收集數據,進而這些產品就顯得毫無意義。

Proud 表示,經過調查,99% 的消費者會在幾個星期後將買來的可穿戴智慧裝置拋在腦後。 「當你不得不把智慧產品戴在手腕上時,你就已經輸了,」 Proud 表示,「我們正在做一個大錯特錯的產品。」

Proud 「終極夢想產品」:不會遺失的 「睡眠追蹤器」

在與自己的投資人結束了一次艱難且顯得不那麼愉快的談判後,Hello 決定重新設計產品,並透過眾籌平台完成了 2,400 萬美元的集資。

新一代的 Sense 是一個放置在床頭櫃的很不起眼的微小裝置,另有一個小型 「安眠藥」 裝置要夾在你的枕頭上(可長期放在枕頭上)。然後,你需要做的只是——睡覺。 「你即使喝醉後往床上一倒或蜷縮在床腳(頭還是要在枕頭上……),裝置仍然可以幫你收集睡眠數據。」Proud 表示。

很有意思的是,Hello 團隊的設計靈感來自於北京國家體育館 「鳥巢」 的外觀。Sense 的外形看起來十分優雅,一點兒都不像老套的黑色工具盒子(如果這個裝置過於粗糙顯眼,用戶可能忍不住把它從床頭拿下來,這樣做會導致數據遺失)。

在罩內,Sense 配置了多種傳感器,包括各種測量濕度、噪音、光線以及空氣質量的敏感元件。如果你的房間燈光太亮、太吵又或者過於潮濕而影響你的睡眠質量,Sense 會通過發光來提示你;如果恢復到正常指標內,Sense 會釋放另外一種訊號——綠光。

而另一個裝在枕頭上的 「安眠藥」(小型傳感器)會根據你的頭部移動來分析你的睡眠模式。此外,Sense 還內置了一個揚聲器——晚間,它可以用來在白噪音環境中對你進行神經鬆弛誘導;早晨,當你的 「生物鐘」 開始讓你處於起床預備階段時,揚聲器會根據傳感器的發出的指示 「叫你起床」,開啟你新的一天。

每天清晨,你會得到一個睡眠得分(分值為 1~100),順便會給你一些怎樣提高睡眠質量的語音建議(Proud 透露 Hello 已經意外地賣出了很多加濕器)。你可以每天、每周或每年查看一次你的得分,因為 Sense App 會在後台持續收集、更新並保存你的睡眠訊息。

隨著越來越多的人開始使用 SenseHello 可以透過大量睡眠數據對系統進行修復和完善,為用戶提供更多的助眠手段。Proud 透露,Hello 正運用最前沿的人造神經網路技術幫助電腦辨識大腦訊息。「我們已經告訴了電腦 『睡眠』 到底是什麼樣子」。而令人欣慰的是,市場調查結果顯示,70% 的用戶購買 Sense 後依然在持續使用這款產品。

Proud 眼中,Sense 在某種程度上已經成為一種新型訊息處理技術的先鋒類產品。透過這種裝置,智慧感應會 「懸浮」 在你的周圍,而不是被動地等待你去訪問它。同樣理念的產品還有我們熟知的 Amazon EchoNest thermostat Google HomeProud 這樣描述自己的產品 Sense:「當你需要它時,它已在那裡待命;當你不需要它時,它已隱匿不見。」

然而,即使當下對智慧家居市場的炒作 「盛況空前」,Proud 也從未考慮過出售過這個專案。「我依然租房子住,每天都可以走路上下班,對自己的生活也相當滿足。我正在做我喜歡的事情,也在矽谷有一群志同道合的朋友,這是我的選擇,也是我熱愛的生活方式。」

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