講到貧富差距擴大,箭靶通常是那些超級富人,社會指責是他們讓中產階級財富向下沈淪,但調查顯示,其實這個世界不只有超級富人變有錢,在大衰退之後,以及房價上漲,讓上層中產階級族群也愈來愈多,且愈來愈富有,讓這些財富前 25% 的人,與一般大眾收入差距更大。

1979 年美國上層中產階級佔總人口 12%2014 年擴大到 30%美國城市研究所 Urban Institute 經濟學家 Stephen Rose 表示,過去對不平等的談論都直指財富前 1% 的人,但忽略全盤思考,事實上上層與中下層中產階級收入差距更大。

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一般經濟學家對上層中產階級定義是排除前1-2%收入的前20%族群。但Stephen Rose使用2014 年普查資料,定義上層中產階級是三口家庭年收入在 10 萬美元到 35 萬美元之間的族群,至少比美國家庭收入中位數多兩倍,以及比貧窮線定義高五倍。

這一族群與那些超級富翁家庭仍然有很大差距,這些人不是繼承家產,也不是大公司的高層,他們只是中階經理人或在商業、法律、醫學方面有碩士以上學歷的專家。扣除通膨因素,研究人員發現這一族群自 1979 年來人口從來沒這麼多。

另外一項研究顯示,美國居住在富有社區的家庭自 1980 年成長超過兩倍,現總人口 16%皮尤研究所上月也發布調查報告,指出美國 203 個大都會中產階級萎縮,但當中有 172 個城市中產階級萎縮是因為更富有的家庭增加,而也有 160 個城市的低收入家庭也在增加。

因此,中產階級消失是雙方面的,這個階層的人有的往上移動,有的往下移動,並非完全是淪為所謂新貧階級。研究人員認為現在大家所稱的不平等,主要是發生在中產階級與上層中產階級的差距,被稱為「危險的分離」,所引起的社會焦慮與怨氣。

因為這些上層中產階級在世代之間延續社經地位的方式,對其他中產階級中位於中低收入的人而言是不利的,要負擔得起月租金3000美元,一年學費要 3.2 萬美元的高住房成本與高等教育成本,都是由那些上層中產階級,有足夠收入繳帳單的人在支撐,而不是超級富翁。

超級富翁財富成長更快,但真的引起社會怨氣的其實是中產階級的危險分離,才是社會財富不平等的主因。

《華爾街日報》另外一篇文章將不平等歸咎於房屋市場,認為房價高漲,將這個社會的租屋者與有房者區分成輸家與贏家、中產階級與富人。調查顯示,美國租金支出佔總收入超過三成的家庭,在 2014 年增加到將近4000萬戶。

雖然近期收入增加,但租屋負擔危機仍在,在前十大住房成本最高的市場,年收入 4.5 萬到 7.5 萬美元的租屋房客佔半數,租金至少佔他們年收入的三分之一。租金大漲讓中產階級找不到便宜房子,愈來愈多人寧可以租代買,在成本高昂的城市,未婚的成年人甚至跟父母同住。

美國租屋者愈來愈多,去年新增 140 萬租屋戶是歷年來最多。房租節節高漲,即使美國收入微幅增加,但仍遠不及房價上漲速度,租金壓力讓小資族財富累積速度太慢,是造成貧者愈貧富者愈富的關鍵原因。

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