據經濟學人報導,巴拿馬運河擴建不但將充實管理部門和巴拿馬政府的腰包,還將改變貨物在世界各地的運輸方式。但客戶也許並不會從航運成本下降中受益。

作為世界上最重要的航運要道之一,巴拿馬運河承載了世界5%-6%的航運貿易。運河擴建工程始於2007年,歷時9年,成本超過50億美元,626日舉辦了開通典禮。運河擴建後能夠通過的最大集裝箱船的運力在1.3萬標準櫃左右,為過去的兩倍多。巴拿馬運河管理局稱,運河擴建後,貨物年通過量有望在10年內從現在的3億噸增至6億噸。

中國是巴拿馬運河第二大用戶。中國遠洋海運集團旗下的「中遠海運巴拿馬」號貨輪作為首艦通過巴拿馬運河位於大西洋一側的阿瓜克拉拉船閘。

樂觀的巴拿馬人稱其為「最大的機會」,至少政府是這麼看的:他們每年從巴拿馬運河管理局(ACP)獲得的收入預計將於2021年成長一倍,增至約20億美元。這個國家深知如何從自身地形中獲利。擴建巴拿馬運河的議題早在第二次世界大戰之前就已提出,由於更大的船隻一直無法通行而變得更為緊迫。

如今巴拿馬運河的太平洋和大西洋兩端都建造了龐大的新船閘,而且航道也已加深拓寬,ACP就能夠對更大的船隻收取更多的通行費用。2015年,超過9.6億立方公尺的貿物通過巴拿馬運河,此次擴建把運能增至17億立方公尺。能通過舊運河的最大集裝箱船能運載大約5000個標準櫃,而可以通過新船閘的「新巴拿馬型船」能裝載大約1.3萬個標準櫃。這意味著今後全球大部分船舶都可以取道巴拿馬運河了。

這次擴建不但將充實ACP和巴拿馬政府的腰包,還將改變貨物在世界各地的運輸方式。它可能會分流蘇伊士運河的運量。目前往返於亞洲和美國東海岸之間的較大型船只現在可以選擇巴拿馬運河。美國東海岸的港口應該會更忙碌。

世界上最大航運公司丹麥馬士基集團的港口部門——馬士基集裝箱碼頭公司(APM Terminals)的老板費逸凡(Kim Fejfer)認為,航運企業的成本也將降低,一部分是由於規模經濟,同時也是由於伴隨新型大船出現的港口自動化升級。然而,客戶也許並不會從成本下降之中受益多少。產業整合仍然是大趨勢:巨頭紛紛聯盟,今年早些時候,中國兩家最大的航運公司也已合並成為世界第四大航運企業。航運業的好消息會惠及巴拿馬當地民眾與全球消費者嗎?

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