為了讓冥王星(Pluto)重返太陽系行星之列,美國航太總署(NASA)科學家近日提案重新定義行星,若該案通過,遭降級為矮行星的冥王星,將再度成為太陽系最邊緣的行星。

This image of Pluto was taken from NASA's New Horizons spacecraft on July 13, 2015. Now the scientists behind the mission want to redefine what is considered a planet so that Pluto can again be classified as one.

NASA科學家、新視界主要研究員阿蘭斯特恩(Alan stern,領導的小組提出了上述新觀點,重新定義了成為行星的條件。根據這個條件,已遭降級為矮行星的冥王星和地球衛星月球都可能加入行星行列。這個行星定義還會為太陽系增加100顆新行星。

目前通用的行星定義由國際天文學聯盟(IAU)制訂,以三個標準為基礎:它必須繞太陽旋轉,它必須(幾乎)是球形,其軌道周圍沒有障礙物,冥王星只是沒有符合最後一個要求。

阿蘭斯特恩等人發現這個定義相當有問題:它在技術上不承認圍繞其他星球軌道的其他行星,或沒有軌道的罕見的「流氓行星」。第三個標準也有問題,因為它不僅需要一個行星區域的數學模型,還需要「清除」這些區域。如果考慮通過軌道飛行的宇宙體數量,如彗星,太陽系中的行星,包括人類所在的地球,都沒有資格成為行星。

1930年被發現後就被歸類為行星的冥王星,一直以來被視為太陽系家族的邊界。但在持續探索下,人類發現冥王星與海王星之間還存在其他類似冥王星的天體,因此在2006年,冥王星被降格為矮行星,由海王星取代成為太陽系最外面的一顆行星。

但科學家們指出,行星應指太空中小於恒星、除了白矮星和中子星之外的圓形物體,同時是從未發生核融合的次恒星天體,並有足夠的自我引力。不過國際天文學聯盟尚未回應,冥王星是否能恢復行星地位,仍待後續發展。

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