人類數十年來累積的「太空垃圾」堆積在地球圍繞著太陽運行的軌道,將嚴重影響太空飛行及維繫全球通訊、預測氣象的人造衛星。據估計,目前約有75萬個大於1公分的太空碎片囤積在地球軌道上,每一枚碎片都可能嚴重損壞衛星。

2016年,一塊太空殘骸造成歐洲太空總署(ESA)「哥白尼計劃」(GMES)的地球觀測衛星「哨兵1號」(Sentinel-1)所配備的太陽能板出現一個裂口。哈伯太空望遠鏡(Hubble Space Telescope)已經在太空中運行超過26年,對天文學有著極大貢獻,1993年進行維修時,科學家在拆解下的太陽能電池陣列上也發現許多由細小碎屑造成的裂縫。

德國達姆城(Darmstadt)舉行國際研討會,專家們開始擔憂未來GoogleSpaceXArlingtonOneWeb等私人企業都將相繼發送衛星至太空中,可能衍生出更多問題,必須盡快採取措施,減少太空垃圾。

ESA任務主管登辛(Rolf Densing)則強調,若未來由於地球軌道的危險性提高,衛星因此無法運行,氣象預報、股票市場、航空旅行、線上購物、導航系統都將失靈。

專家建議,未來可規定所有國家的航太機關與私人企業務必遵守國際法規,防止更多的太空殘骸遺留在地球軌道上。但這只是第一步,且缺點在於,實際執行的成本高昂,更可能不具法律約束力。

即便遵守了衛星發射準則,那已經殘留在軌道上的垃圾又該如何處理?目前還不清楚有哪些設備將實際運用於清理行動,而提議中不乏有配備魚叉、網子、機械手臂的垃圾清理飛行器,甚至還有人建議加裝雷射光來燒毀小到肉眼不可見的塵埃碎屑。

ESA「太空清理」(space clean)計畫的提議人因諾琴蒂(Luisa Innocenti)表示,目前已經展開行動將去除地球軌道上一塊巨大的殘骸。她指出:「這項行動非常複雜,因為沒人希望它失敗。沒人希望打中碎片,製造出更多碎片。」

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