由微軟共同創辦人艾倫投資建造的全球最大飛機,於531日首次亮相,這架名為「同溫層發射載機」(Stratolaunch)的飛機,採用雙機身設計,翼展達117公尺,機身高度15公尺,重54萬公斤,使用6具波音747同型號的引擎,酬載至少23萬公斤,無疑是全球最大飛機。

「大鵬」使用6具波音747同型號的引擎,圖為起落架部分。圖/取自CNN

「大鵬」使用6具波音747同型號的引擎,圖為起落架部分。 圖/取自CNN

綽號「大鵬」的這架飛機,主要功能不是載人,而是載運於太空中發射衛星的火箭,且每次可在兩個機身之間,搭載多達3支的火箭,無需逐次發射火箭,可望大為節省成本。「大鵬」在美國加州莫哈維太空站首次面世,它被拖出機棚,準備開始加油測試,也是多項地面測試的第一項。

同溫層發射載機 最快後年展示飛行

「同溫層發射載機」計畫執行長佛洛伊德說,他們的目標是最快於2019年進行展示飛行。佛洛伊德發表聲明說:「未來數周和數月,我們會積極在莫哈維太空站進行地面與飛行路線測試。這是這類型飛機的第一架,我們會勤於測試,持續以飛行員及其成員的安全為優先考量。」

同時也是NBA「波特蘭拓荒者」職業籃球隊、NFL「西雅圖海鷹」職業美式足球隊老闆的艾倫,去年寫道:「有了類似飛機的作業,我們可一再使用的發射平台,可望大幅縮減衛星發射升空的等待時間。」

微軟共同創辦人、NBA「波特蘭拓荒者」老闆艾倫2011年和「同溫層發射載機」模型合照。美聯社資料照

微軟共同創辦人、NBA「波特蘭拓荒者」老闆艾倫2011年和「同溫層發射載機」模型...

拓荒者老闆投資 發射衛星比「獵鷹」省力

「同溫層發射載機」的發射衛星運作將是,該機從跑道起飛,升空抵達約莫是一般商業飛機的巡航高度時,釋出運載火箭。運載火箭前往軌道準備施放衛星時,「同溫層發射載機」會返回跑道降落,再重新搭載、加油與使用。

從後方看「大鵬」,雙機身的曲線優美。 圖/取自CNN

不同於「美國太空探索科技公司」( Space X)的獵鷹9號等大型火箭,「同溫層發射載機」預定發射的會是小型商用火箭,並將小型衛星送入軌道。比起其他地面發射火箭,小型火箭在「同溫層發射載機」將其發射時,可減少需要的推力,節省更多燃料,而且無需在地面上興建複雜的發射設施,成本效率更高。

「同溫層發射載機」計畫是由艾倫的「火神航太」(Vulcan Aerospace)公司與「縮尺複合體」(Scaled Composites)公司合作進行。

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