一直以來,我們知道極光是由於太陽粒子被地球磁場偏轉、然後與大氣碰撞後的結果,然而一名 NASA 實習生現在發現了新型北極光,起因不是太陽粒子,而單純是由地球磁場壓縮所引起。

極光是常發生在地球高緯度地區的美麗景象,成因為太陽風帶電高能粒子被地磁場偏轉帶進地球大氣層、並與高層大氣中的原子碰撞所造成。然而美國佩珀代因大學物理系學生 Jennifer Briggs NASA 實習期間,從一段影片中發現全新類型的北極光。

這段影片拍攝地點為挪威上空,一般來說,當來自太陽的大量高能粒子撲向地球時,天空才會出現極光,然而這段影片中的極光出現時,太陽並沒有任何異常活動,比如黑子爆發、日冕物質拋射等,因此科學家表示,這次極光形成的原因單純是地球磁場忽然神祕壓縮而引起。

科學家尚不清楚導致地磁場忽然壓縮的原因,但地球磁層外緣僅花了145秒就飄移了25,000公里,做為比較,一架商用噴射客機需花27小時才能飛行25,000 公里遠;此外,磁層飄移方向為東向西、呈螺旋形運動,和目前已知的極光運動完全不同,科學家推測可能磁層邊緣發生了什麼風暴,但我們不清楚風暴的樣子、以及風暴來自何處。

Jennifer Briggs 說,科學家不僅從未見過地磁場發生這種強度的壓縮,甚至從未預測過,然而它確實產生了驚人影響。去年,科學家還發現了一種很像極光的光學現象 STEVE,色呈典雅紫,與一般所見的綠色極光完全不同,而後續分析表明 STEVE 事實上不是極光,而是某種未知光學現象。

大氣中還藏有許多科學家不懂的互動機制,現在科學家得先找出在太陽活動正常的情況下,磁層邊緣究竟曾發生什麼風暴能迅速壓縮地磁場,進而引發極光。

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