天王星「漏氣中」!美國太空總署(NASA)的《旅行者2號》太空船負責巡視太陽系,近日觀察到天王星電漿氣泡(即「大氣」)已多達55%。而地球會否因太陽磁極風暴的拉扯而流失大氣,造成生存環境條件變差?科學家表示,這過程需要幾十億年之久。

行星大氣持續流失

根據《CNN》報導,天王星和海王星是太陽系邊緣的神秘冰巨行星,附近只有《旅行者2號》在巡航觀測。「行星大氣層流失並不少見。」NASA表示,金星、木星、土星,甚至地球都有大氣洩漏到太空中的現象,隨著時間流逝可能對行星造成巨大影響,以火星為例,這顆紅色星球在40億年內幾乎失去了所有大氣層。

「行星大氣層流失並不少見。」NASA表示,金星、木星、土星,甚至地球都有大氣洩漏到太空中的現象。(photo by Pxfuel)

「火星曾有潮濕的大氣層,經過幾十億年才演變成如今的乾燥星球。」NASA太空物理學家吉娜·迪布拉克西奧說,行星磁場就像守門人,保護大氣免受太陽釋放的磁極風暴影響,因為磁力線纏繞造成的脈衝會使行星大氣逸散。太陽風暴與天王星的互動不同其他行星,可能因為它傾斜98度,並以側面用桶狀軌道滾轉

《旅行者2號》的磁力計測量行星磁場的強度和方向發現,有充滿了激發態氫的巨大電漿氣泡從磁場尾端脫離,就像是被太陽抽離出天王星。類似於圓柱體的等漿線長127,000英里,寬25萬英里,如此大的電漿足以去除大氣質量的15%~55%NASA表示,新任務將在2030年啟動,繼續探索太陽系外的未知領域。

海王星外139顆新星

根據《紐約時報》報導,全球磁場可能有助於天王星倖免於火星般的命運,但這種保護並不能阻止它讓大氣像砲彈般發射到太空中。地球的磁場在很大程度上保護了大氣,免受這種破壞性的侵害,但地球每天仍有100噸的氣體消失在太空中。

此外,科學家最近發現了139顆以前從未發現的行星,它們個頭都很小,在比海王星更遠的軌道上繞著太陽運轉,這些新發現行星的軌道範圍是地球離太陽軌道範圍的30~90倍左右。所有比海王星更遠的天體稱為海王星外天體,至今一共發現了約3,000顆海王星外天體,這次新發現的數量相當於總數的5%,令人矚目。

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