天文學家發現一顆名為阿特拉斯(Atlas)的彗星正朝地球飛來,將是近二十年來北半球天空出現的最亮的一顆彗星,估計51日晚上肉眼可以看到。

201912月,位於夏威夷監控小行星保護地球的觀測系統——「小行星撞擊地面最後警報系統」(ATLAS)最先發現這顆彗星正朝太陽系內部飛來,科學家就以觀測系統的縮寫作為這顆彗星的名字。

那時,這顆彗星還非常暗淡,但是在一個月的時間裡,它的亮度迅速增加了四千多倍,引起天文學家的注意。科學家計算它將於531日在距離太陽4000萬公里的地方飛過。在這個過程中,它的亮度將顯著不斷增加。

Comet ATLAS: Will it Become a Naked-Eye Object? - Sky & Telescope ...

由於其變亮的速度遠超過科學家的預期,天文學家意識到它會變得異常明亮,可能從地面上肉眼都能看到它,亮度將和金星差不多,將是北半球天空幾十年一見的最亮彗星。

天文學家菲利普斯(Tony Phillips)說,從業餘天文愛好者拍攝的照片來看,這顆彗星算上氣體外層,有太陽的一半大,而且放著綠光。「現在,阿特拉斯彗星絕對是太陽系內最綠的天體。」

美國宇航局(NASA)的伊里扎里(Eddie Irizarry)告訴EarthSky電臺,51日很可能肉眼就能看到彗星阿特拉斯。不過彗星是很不穩定的天體,有可能瞬間很亮,之後就碎裂開。希望它不要像2013年的ISON彗星那樣,在上演漂亮的夜空秀之前就破碎了。伊里扎里說,從現在起到未來幾週內都是天文愛好者的最佳觀測期。他把這顆彗星的詳細路線訊息發在EarthSky電臺網站,有興趣的愛好者可以參考進行觀測。

天文學家說,彗星的亮度大部分取決於其主體內部物質量的多少。希望阿特拉斯在向太陽行進的這段期間不會被熱得碎裂,仍保持較大的體積,期待5月份它為人們帶來驚人的夜空景觀。

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