阿拉伯聯合大公國發展太空野心展露無遺,短短 6 年就成功發射太空船朝火星而去,2117 年還要在火星打造人類居住基地。阿拉伯聯合大公國要找回 8 世紀開始的伊斯蘭黃金年代榮耀,讓科學引領國家成為理性的世界。

火星探測器收集全面氣候模式

日前阿拉伯聯合大公國的太空中心(MBRSC)設計和管理的探測器現已與日本火箭分離,將發射自己的推進器,約 28 天後離開地球軌道進入火星,於 2021 2 月到達火星軌道,屆時將成為阿拉伯國家發起的第一次星際航行任務。

這個任務的特別之處在於推進器將進入繞火星赤道的橢圓軌道,距離火星表面 2 萬至 4 萬公里遠,比之前的火星衛星更高,這個高度能提供對火星氣候模式更全面的觀察。據《國家地理雜誌》報導,大多數火星軌道飛行器繞兩極飛行,繞得很低,可詳細研究地表,但無法掌握火星全面的天氣模式,而希望號在赤道周圍的遙遠軌道,將能監測火星四個季節的大規模氣候動力。

報導指出,任務研究火星上下大氣層之間的相互作用,並測量氫和氧向太空的逸出,將揭示火星如何失去早期大氣和液態水的長期謎團,從潛在的宜居星球轉變為今天看到的貧瘠世界。此外,希望號進入的軌道位置,將能連續觀察同個位置長達 12 小時,即時了解天氣現象,例如沙塵暴爆發。

詳細的大氣模型對未來的火星任務而言非常重要,包過著陸點的選擇、表面生存策略,以及理解行星水循環,而預測沙塵暴,對想要從火星表面升空返回家園的人類而言尤其重要。希望號探測器預計花費整整一個火星年,約為地球的 687 天,蒐集火星臭氧層、氧氣、氫氣及低層大氣數據,並與包含 NASA 200 個合作學術單位分享。

希望號任務背後多為女性年輕科學家

阿聯酋的太空計畫野心勃勃,從 2009 年發射第一顆衛星開始,十年間取得很大進展,2018 年發射完全由阿聯酋工程師建造的第一顆地球觀測衛星,去年才將第一位阿聯籍的太空人送入國際太空站,今年他們已經放眼火星。

且火星任務背後的科學家團隊組成簡直讓人不敢置信,不僅女性比例高達 80%,且平均年齡才 27 歲。據當地媒體《全國報》分析,阿聯酋女性參與 STEM 教育的比例在世界罕見,原因是男人出於經濟原因多半考慮賺錢的商業領域,而科學在阿聯酋是新興產業,加上實驗室工作更適合女性的生活模式,社會風氣轉變下愈來愈多女性進入科學領域。

更重要的是,阿聯酋政府深知,阿聯人口一半是由 35 歲以下的年輕人組成,如果沒辦法妥善運用他們的活力,就會遇上許多衝突。科學任務是最好的出口。報導指出,科學在阿拉伯國家有情感意義,伊斯蘭黃金時代始於 8 世紀一直到 14 世紀,這 600 年間阿拉伯和穆斯林科學家在數學、天文學、醫學和哲學等領域取得長足進步,當今面對失業、極端主義、流離失所、內戰和貧困所困擾的世界,科學仍然有巨大的情感力量。

這麼年輕的團隊如何在短短 6 年就完成火星軌道發射任務,其實是透過獨特的國際合作。據 Space.com 稱,希望號是阿聯酋與擁有悠久的太空船和科學儀器製造歷史的科羅拉多大學博爾德分校、加州大學伯克利分校和亞利桑那州立大學的聯合項目,希望號其實是非常先進的氣象衛星。

國際合作加速知識向年輕世代傳遞

阿聯酋這次的火星任務模式是以與南韓第一顆衛星的早期合作為藍本,讓年輕科學家與技術人員到具有成熟技術的國家長時間學習,旨在最大程度將知識轉移給平均年齡為 27 歲的阿聯酋年輕工程師和科學家幹部。

阿聯酋是由波斯灣的 7 個領土或酋長國組成的聯盟。近年來,隨著市場衝擊和全球趨勢,突顯依賴石油的海灣國家脆弱性,甚至新冠病毒大流行導致油價暴跌前,該國一直尋求經濟多樣化。 阿聯酋領導人期待希望號探測能成為破壞性事件,讓國家朝知識型經濟發展,使世界一流的研究人員留在科學技術領域。

阿聯酋最近啟動一項新計畫,招募阿拉伯研究人員針對天文學和行星科學專業知識加以培訓,希望這些努力將激發阿拉伯國家的年輕人實踐科學,抵制極端主義團體的吸引力,並限制科學家向世界其他地區移民的人才流失。

藉由太空任務激發科學實力

今年夏天,由於地球和火星處於有利的位置,這種情況每 26 個月發生一次,不只阿聯酋發射希望號朝向火星航行,NASA 的下一台旗艦火星車恆心號,以及中國的天文一號著陸器與小型火星車計劃未來幾天發射,預計也將於 2021 年初抵達火星。火星任務表面看來是提振一國聲譽,或是為了掠奪太空資源,但實際上太空任務只是高大上的夢想,科學人才才是這些國家真正想要的資產,為下一回百年科學競賽做好準備。

太空任務是渲染力很強的目標,能激發研究能量大爆發,過去 6 年有 50 餘篇同行評審的太空科學論文來自阿聯酋。希望項目負責人 Omar Sharaf 知道科學時代對知識與人才包容的重要性,他說,「回想過去科學黃金時代,當時的阿拉伯世界的人們和平共處、接受分歧,當我們停止接受差異的那一刻,我們就開始退步。」

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