早在 2018 年,歐洲太空總署(ESA)的火星探測衛星「火星特快車」(Mars Express)在南極地表下方約 1.6 公里處發現一地下湖泊。不過後續研究發現,火星很可能還有其他地下湖泊,而且數量比科學家想像的還多。

美國 NASA 噴氣推進實驗室的科學家近期發表一篇新論文,指出在火星南極周圍發現幾十個相似的雷達回波。研究人員分析從「火星特快車」廣泛蒐集而來的數據,發現到一個令人費解的狀況:許多雷達回波都暗示著地表下有水,但都處於極冷的地方,照理說不太可能一直維持液態。

JPL 科學家 Jeffrey Plaut 認為,這些訊號是否代表液態水,仍是一個謎,但科學家一致認同,這些訊號似乎比最初的研究發現還廣泛。他推測,若不是液態水在火星的南極下方相當常見,則可能是代表著其他東西。

最初,科學家發現地下湖泊的雷達反射,是在火星的「南極層狀沉積物」區域所發現。該地區為冰水、乾冰和灰塵交錯覆蓋的交替層,也是科學家特別感興趣的地方,因為他們認為該處記錄著火星軸線傾斜角度的變化。

目前,研究人員向火星表面發射無線電波,讓他們能夠窺視冰層下方,並且詳細地繪製。

當無線電波穿越地表下的物質時會失去能量,並反射回太空船,成為較微弱的訊號;然而,在某些情況下,例如被懷疑有地下湖泊的區域,其反射訊號會比表面訊號更亮,所以才被解釋為有液態水的存在。Plaut 認為,研究人員之後所繪的地圖,能夠讓科學家更了解雷達回波的範圍和原因。

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