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美國國防部(US Department of Defense)的一名前顧問表示,中國不太可能保持對全球稀土市場的控制權,因為用戶提高了稀土利用效率並找到了一些替代供應來源。

2010年,中國加入貿易戰推出了出口限制措施並限制稀土供應後,稀土價格出現飆升。稀土礦商的股價也大幅上漲

鑭、鏑等稀土在很多先進技術中都會應用到,包括巡航導彈等武器系統,而當時中國控制著全球約97%的稀土供應。

然而,此後稀土價格大幅下跌,美國Molycorp和澳大利亞Lynas等生產商的股價也隨之下滑。

德州大學(University of Texas)經濟學家尤金霍爾茨(Eugene Gholz)表示,價格高鼓勵了非中國供應商的投資。霍爾茨曾在2010年至2012年間為美國國防部研究稀土問題。

Molycorp恢復了加州某稀土礦場的生產,而Lynas在日本政府的支持下,在馬來西亞開設了一家加工廠。

來自中國以外地區的供應以鑭、鐠等輕稀土為主,鏑、銪等重稀土較少。然而,對於這些更為稀有的原料,中國的出口限制並不完全起效,盡管存在官方限制,但一些小型生產商繼續將這些材料出售給其他國家。

中國以外地區的加工產能也有所擴大。法國的羅地亞(Rhodia)能夠從MolycorpLynas供應的礦石中提煉出重稀土。

如果經濟效益更好的話,中國以外地區的重稀土產量可能會增加。

稀土用戶還找到了減少需求的方法。

例如,鏑被用作先進磁鐵的一種添加劑,生產電動汽車需要相對大量的鏑,但在其他用途上,鏑的使用量可以大大減少。

霍爾茨表示,日立(Hitachi),還有一家由三菱(Mitsubishi)、大同鋼鐵(Daido Steel)Molycorp三方共同組建的合資公司,目前都在建造生產低鏑磁鐵的工廠。

商業用途的減少可以釋放更多用於關鍵戰略用途的供應。稀土在軍事設備中的使用比例因元素不同而不同,但在美國,其使用比例一般不到市場的10%

霍爾茨表示,過去幾年的教訓告訴我們,客戶無需恐慌。

他表示:事實證明,政府擔心的很多事情會被行業視為賺錢機遇

隨著市場對全球供應的擔憂消退,稀土價格大幅下跌。例如,Lynas的數據顯示,氧化鑭的每公斤價格已從2011年的16.26美元降至2014年第二季度的3.24美元。

為此,Molycorp2012年虧損4.5億美元,2013年虧損3.86億美元。Lynas同樣狀況不佳。

然而,如果中國再次收緊稀土出口,這些企業也能夠改善盈利。

-  Financial Times

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