《新科學人》網站報導,義大利有一家人幾乎感覺不到痛,科學家現在已經發現這家人基因突變的異常所在。瞭解此一基因可能發明出新的止痛藥。

這個家庭的成員包括78歲婦人、膝下2個女兒和3名孫子女。這六個人沒辦法和我們大部分人一樣感覺到痛,所以不會注意到自己受傷了。他們接受檢查評估時,居然有人手腳骨折而不自知。

倫敦大學學院教授考克斯說:「有時,他們剛受傷也感覺得到痛,但痛苦很快消失。例如萊蒂西亞滑雪時摔斷肩膀,但她那天繼續滑雪至天黑還開車回家,直至隔天才去檢查。」為了找出這家人缺乏痛覺的原因,考克斯和他的同事對他們進行連串測試。研究團隊發現六人皮膚上都有正常數量的神經,但他們的ZFHX2基因都發生突變。

研究團隊因此完全除去實驗室老鼠身上的這種基因,發現老鼠對加諸尾巴上的壓力,痛覺不如過去敏銳,但對灼熱帶來的痛,卻極其敏感。這表示此一基因可能對控制刺激是否產生痛覺,扮演重要角色。

研究團隊再將上述義大利家庭擁有的變異基因植入老鼠身上。老鼠對灼熱帶來的痛也變得較不敏感。基因突變似乎擁有這種效果,因為該基因通常控制另外16種基因的活動,其中一部分涉及對痛的感受。

考克斯和他的同事希望能研究出這些基因究竟如何降低痛覺。一旦成功,他們可能能夠開發出達到同樣效果的止痛藥,嘉惠有慢性疼痛的病人。考克斯的研究團隊也可能開發出一種治療方法,扭轉這家人沒有痛覺的異常狀況。不過團隊成員之一的伍德說,這家人表示,他們並不想感受到痛。

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