武漢肺炎疫情持續在全球肆虐,為了了解新型冠狀病毒(Covid-19)的傳播力究竟有多強,美國研究人員將病毒嘗試性的散布在家庭和醫院常見的 7 種材料上,觀察其保持傳染性的時間,結果顯示,新型冠狀病毒在塑膠和不鏽鋼上的存活時間最久,可以長達 3 天,這顯示醫院設備和地鐵上的握桿都是疾病的潛在媒介。

就目前來說,科學家已經知道病毒會大量存在感染者的上呼吸道中,使他們在咳嗽或打噴嚏時會向空中和物體表面噴灑微小的液滴和氣溶膠(aerosols),但新型冠狀病毒在物體表面上究竟能維持多久還沒有個定論。

華盛頓大學公衛學院微生物學家 Marilyn Roberts 表示,雖然科學家已知許多病毒和細菌都可以在一般物體上存活,但精確了解新型冠狀病毒的運作方式將有助遏制該流行病。「病毒在空氣中和表面上的穩定性可能直接影響病毒的傳播,因為病毒顆粒在從宿主中排出後必須存活足夠長的時間,才有機會找到新的宿主。」

為了弄懂病毒在不同材料上的生存時間,華盛頓大學與美國國立衛生研究院(NIH)研究人員找來 7 種在家庭和醫院常見的材料將病毒散佈到材料表面,在等待幾小時至數天後,他們擦拭材料表面並檢查病毒是否仍然可以感染培養皿中的細胞。

結果顯示,病毒最喜歡的材料是不銹鋼和塑膠,研究人員在 3 天後仍可以收集到病毒,似乎還可以維持更久時間,病毒最不喜歡銅,在短暫停留 4 小時候便消失了,而在氣溶膠的狀態中,病毒仍然能夠保持活力近 3 個小時。值得一提的是,研究也證實它至少可以沾附在紙箱包裹或手機外殼上長達 1 天。

儘管如此,Roberts 也強調,目前還沒有證據顯示病毒真的能透過無生命的物體傳播,「我們還無法確定你是否可能從受污染表面或無生命物體染上病毒,這是底線」。

過去科學家已知,一些如流感的病毒光是觸摸表面便可讓人在短短幾秒內沾上數百萬個病毒顆粒,而人們每小時觸摸自己的臉超過 20 次,這很可能加速病毒的傳播。

衛生當局建議人們經常洗手,並使用含酒精的清潔劑對表面進行消毒,雖然新型冠狀病毒的傳染力看似很強,但冠狀病毒其實很容易殺死,2月時德國相關研究人員便曾表示,只需要花 1 分鐘清潔表面,病毒顆粒便可以從100萬迅速減少到100個,能有效降低感染的風險。

在這次的研究中,NIH 研究人員也將新病毒與 SARS 進行比較,結果發現這兩種病毒在物體上停留的時間十分相似,但 SARS 2003 年並沒有如此高的傳播力,這意味著很可能其他因素加強了新型冠狀病毒的傳播速度,還需要更詳細的流行病學研究才能確定心形怪狀病毒的確切傳播方式。

儘管還沒有完全理解這些原因,但 NIH 研究人員推測,無症狀感染者可能也會傳播病毒,或可能感染人所需的最小感染劑量(infectious dose)更少。研究人員現在正在研究病毒在鼻涕、唾液和糞便中能停留多長時間,什麼溫度和濕度下又能維持最久。

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