美國太空總署(NASA)7/23日召開視訊記者會,宣布發現一顆猶如「第二個地球」的太陽系外行星,取名為克卜勒452b,距離地球1400光年。這顆行星和它繞行恆星的距離,與地球和太陽的距離相同,且位於較宜人居的地帶。

圖片來源:香港明報

新發現的好消息是新行星不會太熱或太冷,可能有水。繞行的恆星和太陽差不多大,亮度多10%。不過恆星比太陽早15億年出現,現已進入衰亡階段,溫度不斷升高,將蒸發行星表面所有的水分。科學家表示,觀測新行星下場,可以預知地球十億年後處境。

NASA指出:「系外行星,特別是如地球大小的其他世界,在21年前還是科幻小說範疇。經數千個新發現後,天文學家終於發現人類數千年來夢寐以求的:另一個地球。」

斥資6億美元的「克卜勒太空望遠鏡計畫」自2009年5月啟動,目標在尋找銀河中的其他行星系,尤其是性質和地球相近,有液態水,環繞其他恆星運行的「適宜人居」行星。

克卜勒太空望遠鏡利用行星通過其環繞恆星正前方遮蔽其光芒的時機,觀測目標行星的亮度,藉以推測星體狀態。計畫啟始以來已觀測到4661顆行星,並確認其中1028顆。去年四月發現最像地球的「克卜勒186F」,距離地球有500光年之遙,就算有生命適合居住,人類也到不了。

新發現的克卜勒-452b(Kepler-452b)是人類迄今發現在外太空宜居帶中最小的行星,它圍繞一個與太陽相似的恒星旋轉,直徑比地球大約60%,雖然科學家目前仍未能確切判斷其質量與組成,但過往研究顯示大小與之相若的星體有很大機會為岩質星球。

克卜勒-452b公轉周期為385天,僅較地球長5%,它與其恒星克卜勒-452的距離也只較地球與太陽距離長約5%。克卜勒-452位於1400光年以外,已存在了60億年,較太陽老15億年但溫度相同,不過明亮度高20%,直徑長10%NASA專家形容﹕「我們可以把克卜勒-452b視為地球的表兄,它為我們提供了了解地球演化的機會。」

NASA2009年發射造價6億美元的克卜勒望遠鏡,旨在研究銀河系的星球系統多樣性,尤其是查找圍繞主星運行的類地星球,即由岩石構造且擁有液態水的星體。克卜勒的0.95米口徑望遠鏡足以監察約10萬顆星的光度,迄今已鑑別逾4600顆可能行星,並確認了其中的1030顆系外行星。

圖片來源:香港明報

NASA為克卜勒太空望遠鏡(Kepler Space Telescope)召開記者會是不尋常舉動,該太空望遠鏡在20095月發射升空的任務,就是在太空的「宜居帶」找尋類似地球的行星,或找尋像地球般可以保留液態水的行星,因為水是孕育生命的必須元素。

在「宜居帶」(Goldilocks Zone)的宜居行星,要與它們環繞的恒星保持理想距離,才有存在液態水的可能性,因為距離太近,水分會被蒸發,距離太遠,水分又會結冰。克卜勒太空望遠鏡迄今已在「宜居帶」發現1000多顆行星及3000多顆候選行星。天文學家正接近找到人類數千年來的夢想,另一個「地球」。

NASA召開記者會的消息,在網上引起了熱烈猜測和期待,許多人希望克卜勒太空望遠鏡的專家發現一個大小像地球的行星,行星上有大量氧氣。NASA的新發現,令人對太陽系存在外星人文化抱有新希望。

本周初,英國著名物理學家霍金(Stephen Hawking)與天文物理學家里斯(Martin Rees),已宣布與俄羅斯億萬富豪米爾納合作,斥資1億美元探索外太空生物的迹象。

綜合外電消息,專家暫時未知「克卜勒452b」的質量,但估計它很大機會與地球同屬類地行星,並存在雲層及有火山活動。NASA指「克卜勒452b」獲得的能量較地球從太陽獲得的能量多10%,意味它或有能力支持植物生長,對孕育生命意義重大。

科學家一直努力尋找有液態水及大氣層的星球,克卜勒太空望遠鏡在2009年升空,目標是在「適居帶」尋找太陽系外與地球環境接近的星體。由於行星需具一定體積才能有足夠引力保留氣體及形成大氣層,故克卜勒主要目標是尋找體積介乎地球一半至兩倍的行星。

克卜勒過去發現8顆位於適居帶,且體積不超過地球兩倍的行星,當中以今年1月公佈的「克卜勒438b」及「克卜勒442b」與地球最相似,NASA評估後者適宜居住的機會達97%。這兩顆行星體積均較地球大,且圍繞紅矮星轉動。

圖片來源:香港明報

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