英國獨立報報導,兩支科學團隊聲稱解開了鳥類辨識地球磁場的「第六感」之謎,並分別在歐亞鴝和斑胸草雀的研究中描述出這種「視覺化」磁場的作用。

學界已知鳥類能利用磁場來導航,幫助牠們日常求生,並在漫長的遷徙中穿越整個大陸。科學家稱這種能力為「磁覺」(magnetoreception,但仍不清楚其中機制。現在,科學家發現鳥類是靠眼睛中的一種蛋白質「Cry4」感知磁場。

過去的研究指出,Cry4所屬的一組蛋白稱為隱花色素(cryptochromes),這組蛋白存在於眼睛中並參與調節晝夜規律,也在磁覺中有所作用。

「斑胸草雀體」的圖片搜尋結果

為了確定哪種隱花色素形成這種感覺,瑞典隆德大學(Lund University)的科學家檢視了斑胸草雀體內的其中三種——Cry1Cry2Cry4。他們發現,Cry1Cry2確實與晝夜規律有關。這些蛋白質在斑胸草雀體內的量隨著日夜週期而有所波動。Cry4則保持不變,顯示這種蛋白質另有作用,不論晝夜它都必須活躍著。

研究第一作者、隆德大學博士生Atticus Pinzón-Rodríguez說:「Cry4是一種理想的磁感知器,因為眼睛中蛋白質的含量是不變的,符合我們對這種隨時會用到的受器的想像。」這份研究刊登於「皇家學會界面期刊」(Journal of the Royal Society Interface)。

Pinzón-Rodríguez補充說,他們的研究結果顯示其他動物,也許是所有的動物,也有磁覺受器,可以感知磁場。

另一組研究團隊,德國歐登堡大學(Carl von Ossietzky University Oldenburg)研究歐亞鴝體內的Cry4,結果和瑞典團隊的發現相當類似。

他們還發現,這種有趣的物質似乎集中在歐亞鴝眼睛中接受大量光線的部位。這支持了磁覺依賴光線、是一種視覺能力的想法。

科學家們將歐亞鴝和雞眼睛中的Cry4含量進行比較,進一步證實Cry4的導航作用。歐洲北部地區的歐亞鴝每年向南遷移以躲避嚴冬,而雞完全不會遷徙。當遷徙季節來臨時,科學家發現歐亞鴝體內的的Cry4含量有所提高,可能是為了長途旅行做準備,而雞身上沒有發現這個現象。

奧爾登堡研究人員將研究結果發表在「當代生物學」(Current Biology)期刊。

來源: 環境資訊中心

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