美國聯邦準備銀行過去及現在的四任領導人周四將同台亮相,這恰逢世界經濟需要他們的集體智慧的時候。

(圖:AFP)

2014年成為聯準會首位女性掌門人的葉倫Janet Yellen,與她的前任伯南克Ben Bernanke、葛林斯潘Alan Greenspan和沃爾克Paul Volcker,將在紐約時間 17:30 左右出席當地的一個討論活動。在 International House 舉行的這一活動,標誌著這四任聯準會老大首次同台公開亮相。

如果聽眾試圖尋找有關聯準會加息時間的蛛絲馬跡,那很可能會失望而歸。前任聯準會主席往往會避免在公共場合向現任提供政策意見。不過,該活動可能提供的機會是:一窺這家屹立一個世紀的機構及其 1979 年以來歷任掌門人的理念演變。

「從他們四位身上,你可能會感受到聯準會自沃爾克上任以來的一些變化,這可能非常有意思,」普林斯頓大學經濟學家 Alan Blinder 稱。「聯準會已經發生了相當巨大的變化。」Blinder 在上世紀 90 年代中期曾經擔任聯準會副主席。

沃爾克(Paul Volcker) 1979 年八月接掌聯準會時,立即向直奔戰後紀錄的通膨宣戰。他把利率上調到 20%,造成了經濟衝擊,令失業率升至 1930 年代以來的最高水平。急缺信貸的農民用拖拉機封堵華盛頓的馬路,以表達他們的憤怒。沃爾克這一激進做法的結果,是通膨率跌至 20 年低點。

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葛林斯潘(Alan Greenspan)在自己的 19 年任期中,領導聯準會度過了一系列經濟危機——頭一次是股市崩盤引發的,發生在他甫上任(1987 年八月)才兩個月的時候。不過如今最有爭議的,卻是他任職末期所實施的政策。葛林斯潘離職沒多久,次貸危機就開始了,大家將其部分歸咎於他在 911 恐怖襲擊之後長期維持低利率環境。

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在雷曼兄弟於 2008 年倒閉之後,伯南克(Ben Bernanke)引導美國經濟走出了大蕭條以來的最嚴重衰退;美國大蕭條是他在學術生涯中研究得最多的領域。

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聯準會決策的最顯著變化就發生在他的任期內。在零利率環境下,聯準會被迫重新求諸更廣泛的政策工具,其中一些目前都還在使用。聯準會也變得更愛溝通、更透明,給觀察人士提供了有關其決策過程的更多訊息。

伯南克 2014 年交出接力棒時,經濟成長、通膨和失業正在逐步改善之中,聯準會正在退出因危機而生的政策。

葉倫(Janet Yellen)面臨的挑戰也不輕鬆,她仍然花了近兩年時間才啟動加息。她的困境在於:過快提高借貸成本,會遏止經濟復甦,被迫再次加碼刺激,而維持低利率,則又面臨推高通膨、導致已接近充分就業的經濟出現過熱的風險。

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葉倫對美國經濟阻力的立場有大量資料可查,她預計未來幾年「只會逐步」加息。她的前任們的評價則更少為人知,甚至可能在這次辯論後也還是未揭之秘。

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