最新一期經濟學人雜誌以「Saudi America」為題報導,由於美國以「水壓斷裂法」從頁岩中大量開採石油,預估到2020年時美國將取代沙烏地阿拉伯,成為全球最大原油產國;不僅能提升美國經濟成長,也有助於維持國際油價穩定。

經濟學人指出,美國原油產量從1970年每天960萬桶高峰持續下降,到2008年時已減到每天500萬桶以下。之後由於多家石油公司採「水壓斷裂法」及「平行鑽探法」採油,頁岩原油產量每天平均增加近300萬桶。目前美國原油總產量已提高到每天740萬桶,美國能源資訊管理局並預估2019年產量將恢復到1970年的水平;國際能源總署(IEA)更樂觀預估到2020年時美國產油量將達每天1160萬桶,成為世界最大產油國。

據彼得森研究所預估,靠開採頁岩石油及天然氣,去年使美國的經濟成長率提高0.3個百分點,且預料到2020年期間,每年將再提高0.10.2個百分點,並創造170萬個新工作機會。

油、氣產量激增,還能使美國受國際油價變動的影響降低。石油業專家麥克拉利預測,美國將重新成為國際油價的穩定者。事實上目前已經如此。彼得森研究所指出,從2008年來先後發生蘇丹動亂、對伊朗加強制裁及北海油田產量減少,都使石油市場供給減少;如果不是美國產油量增加,國際油價很可能飆漲。

美國從1975年開始禁止石油出口,迄今仍未解除。依法美國總統有權以國家利益為考慮,開放石油出口,但歐巴馬迄未表態,主要是由於政治上的爭議。來自非石油產區的國會議員擔心開放石油出口會使國內油價上漲;但歷史經驗顯示,當1995年國會允許阿拉斯加石油出口時,美國西岸的汽油、柴油及飛機用油都並未上漲。

另外,由於美國產油量增加,使西德州中級原油每桶比北海布侖特便宜約8美元,而這項價差幾乎完全由煉油業者獨享,因此業者強力遊說國會維持出口禁令。

經濟學人指出,一旦美國開放石油出口,國際石油市場將更穩定、更多元,且對油國組織及俄羅斯的依賴將降低。在地緣政治上,由於美國對中東原油依賴降低,美國對中東的軍事負擔將減輕,這項「紅利」也非常龐大。

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