如果「點石成金」是神蹟,那「糞中淘金」又將如何?研究發現,在每噸的人類糞便中,可能蘊含價值數百美元的貴金屬,因此一個百萬人口的城市,居民一年的糞便可「提煉」出價值數百萬美元的黃金、白銀及其他金屬。

人們已知道糞便含有高純度的金屬物質,但這些物質常在馬桶裡被水沖走。這些「肥水」也含有一些有毒的金屬,會汙染河流或農田,令汙水處理單位頭痛不已。

然而這些金屬是否有價值?美國亞利桑那州立大學研究指出,這些金屬可能具回收價值。科學家們從全美各地收集糞便樣本,並用光譜儀進行分析發現,一個百萬人口的城市,居民一年的糞便最多可能含有價值1,300萬美元的金屬,其中黃金和白銀的價值約260萬美元。

這種數量不會攪亂國際黃金市場,但領導這些研究的環保工程師威斯特霍夫表示,這項結果值得各城市思考,如何把難以處理的糞便問題,轉化為能獲利的工作。日本長野縣諏訪市一座糞便處理廠指出,糞便焚化後殘留的每公噸灰燼,能取得近2公斤的黃金,比許多日本金礦場的淘金率還高。

美國的糞便處理廠雖尚未跟進,但耶魯大學工程師沛西亞表示,這項新研究卻可能推動業者重新把糞便當作有價值的東西。全美一年經過乾燥後的糞便約達800萬噸。

現在美國約60%「水肥」被澆在田裡,但人們擔心其中包含有毒的化學物質及病原體,可能造成汙染。其他糞便則被焚化或掩埋。沛西亞說,人們既無法擺脫糞便,就應該不再把糞便看成負擔,而視之為一種資源,只要能從出找到有價值的東西,都是好事。

美國地質調查所專家史密斯領導的一項研究也指出,糞便所含的金、銀、鈀等貴重金屬的濃縮微粒,已不比礦石中所含的微粒要小。這些金屬不僅有商業回收的價值,而且能減少挖礦,降低對環境傷害。

研究強調,這項工作不僅能降低「水肥」對田地的汙染降低,又能回收有價值的物質,是「雙贏」的作法。糞便中有價值的東西不只金屬。一些處理廠還從中取得氮和磷,可作為肥料販售。瑞典一家處理廠正試驗能否用「水肥」產生塑膠。比爾─梅琳達.蓋茲基金會也贊助興建一座能產生電力及飲用水的糞便焚化廠。

但因為糞便中的礦物質常已被融解、或粒子極微小。上述研究所提到的貴金屬回收價值,是假定糞便中的所有含量都能百分百回收,但實際上卻做不到。研究未提到回收這些金屬的成本、也未提到棄置糞便的汙染代價,因此接下來還須探討回收工作的經濟與技術可行性。

 

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