病人苦等不到移植器官的窘境,未來可能有解。英國泰晤士報報導,英國當局本周將公布人類和動物混合胚胎的研究準則,可望允許讓動物培養人類器官。

換言之,英國科學家未來或許可在豬或羊的胚胎中注入人類幹細胞,讓母豬、母羊孕育胚胎,使長成後的小豬或小羊擁有人類器官,供病人使用。但引發道德爭議,有人批評這些「半人半獸」模糊物種之間的界線,更有人擔心胚胎或發育成具人類特徵、甚至是人智的生物。

據報導,科學家先透過基因工程,去除胚胎某個特定器官並注入人類幹細胞,然後把胚胎植入母體,待胚胎成長時,幹細胞便會分化成特定器官,填補空缺。類似技術早已應用於白老鼠身上,但如今應用在較大型哺乳類動物,被視為在培育人造器官上邁出一大步。由於胚胎成長及發育需時,科學家將要等待數年才能知道這些器官是否適合用作移植。

報導指出,各國已在至少50隻豬和羊的體內,植入含人類幹細胞的豬或羊胚胎。美國尚不允許豬或羊生出有人類器官的小豬或小羊,倒是英國似乎可望有條件解禁。

進行相關研究的美國心臟病學專家蓋瑞表示:「我們已可讓出生的小豬沒有骨骼肌和血管。」當人類有辦法讓動物的胚胎在長成時少了特定器官,而可能又有辦法讓人類的幹細胞在動物胚胎中長出特定器官的情況下,未來缺少的器官或許都可靠動物孵育。

曾任英國劍橋大學醫學基因學教授的巴布洛認為,相關研究可能帶來「重大的醫學進展」。他說:「若沒有人進行實驗,我們永遠無法曉得風險是大是小。」

但動物權益組織則猛烈批評,指實驗把活生生的動物當作培育人類器官的「容器」。評論又指這技術與普通基因改造不同,實際是在「製造」新的生物,一旦動物體內發展出人類腦細胞,更可能改變「牠們」的思想和行為模式,成為「半人半獸」,後果不堪設想。

英國「善待動物組織」(PETA)的科學政策顧問貝妮斯痛批,這項研究是「科學怪人式的科學」,且「這些動物和包括人在內的其他動物一樣,都會經歷疼痛和折磨」。

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