最新研究認為,氣候變化會影響跨大西洋航班的飛行,歐洲至美國的飛機會因為大陸間的風力增強而變慢及耗費更多燃油,而且航班會經常誤點並增加運營成本。

據《探索》報導,歐美大陸之間的風力一般情況會讓從美國飛往歐洲的飛機搭上順風,反之,從歐洲去美國的客機逆風而行。而最新研究預測,氣候變化會增強這種大陸間的風流(又稱為「急流風」),這會迫使跨大西洋之間的航班每年多花2000小時的飛行時間,並增加數百萬美元的燃油成本。

例如,在倫敦的希思羅機場和紐約甘迺迪國際機場之間的航線,預計急流風將在冬季平均增快15%,風速會從時速77公里提高到89公里(即從以前的時速48英里增大至55英里),而且這種風流在其他季節也有類似的增大幅度。其結果是,飛往倫敦的航班只需要不到5小時20分,而從倫敦飛紐約的航班情況正相反,航程往往會超過7小時,而且可能會經常誤點。

報導說,研究者在《環境研究快報Environmental Research Letters》發表論文指出,如果航班飛行時間增加,那麼會造成向大氣排放的二氧化碳量也不斷增加,因此在今後的幾十年間產生一系列的效應,除非減少二氧化碳的排放量。

研究者之一、英國雷丁大學(University of Reading)的大氣科學家保羅威廉姆(Paul Williams)解釋,急流風是由赤道和北極之間的溫度差造成的,符合物理學中的流體動力規律,因此地球變暖會增加急流風的風速和風力。

威廉姆說:「氣候變化增加了溫差,因此當我們的模擬運算得到理論推想的結果。」

報導說,由於跨大西洋航班的飛行時間會增長,每年將額外消耗2200萬美元的飛機燃料,而且會額外產生7000萬公斤的二氧化碳氣體,這相當於7100個英國家庭一年的二氧化碳排放量。這些估算很可能是微不足道的,實際情況會更糟。

根據威廉姆的預測,環繞南北極的急流風效應也會對其他區域航線產生作用,如美國國內的洛杉磯至紐約、澳洲雪梨至巴西的聖保羅航線等會受影響。除了航班的飛行時間和燃油消耗受影響外,飛機乘客的旅行舒適度也會下降,因為航班在風速和風力更大的區域穿行,乘客會感覺旅途更加顛簸。但威廉姆說,南北向的航線不應受這種急流風的影響。

美國科羅拉多大學(University of Colorado)的大氣科學家克里斯托弗卡諾卡斯(Kristopher B. Karnauskas)認為,威廉姆的計算表明跨大西洋航班會增加飛機向大氣排放的二氧化碳量,應該引起人們的注意。

卡諾卡斯說:「我想,威廉姆博士的計算分析結果在解決人類與氣候之間的玄妙關係方面邁出了重要的一步。」

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