別小看一枝原子筆,那原子筆筆尖小小的圓珠是極致工藝的展現,只有德日等國做的筆能書寫流暢外銷全世界,但是隨著網路時代來臨,紙筆銷量大幅下滑之際,中國卻傾國力開發原子筆,到底是為了什麼?

彭博 (Bloomberg) 評論表示,中國花費多年砸下數百萬美元研發原子筆為了展現科技創新能力,但做法本末倒置,反而會使遏阻經濟發展的低效率更加嚴峻。

事實上,中國有3000家圓珠筆製造商,一年賺進400 億美元,生產量佔全世界的八成。但問題是,中國沒有製造高品質筆球和筆套所需的先進合金和機器,結果是 90% 的筆尖需要仰賴進口,李克強曾經在電視上說,中國做不出讓書寫滑順的筆尖,反映中國工業品質一直處在低下且沒辦法向上轉型的問題。

中國政府也展現改造國家競爭力的決心,2011年中國科學與科技部發表「筆產業關鍵材料的研發與工業化」報告,分配近900萬美元,下令國有不鏽鋼製造商太原鋼鐵集團有限公司領導計畫。

雖然中國製筆產業很早就形成,但在2011年啟動核心材料和設備自主研發專案前,從易切削鋼(free cutting steel,在鋼中加入一種或一種以上的硫、磷、鉛等易切削的金屬元素)線材、墨水到加工設備都只能依靠進口。

筆頭和墨水是原子筆的關鍵,其中筆頭分為筆尖上的球珠和球座。目前,碳化鎢球珠在國內外應用最為廣泛,但球珠、球座的生產,無論是設備還是原材料,長期以來,都掌握在瑞士、日本等先進國家手中。以球珠為例,中國高達90%必須倚賴進口,每年需花費2億美元外匯進口。

據統計,一支原子筆光是瑞士筆頭加上德國墨水就佔生產成本的五成以上,廠商每生產一支筆的毛利大約只有人民幣0.012元。生產一個原子筆筆頭需要20多道的工序,中國生產的不銹鋼線材無法適用,連與之搭配的墨水也要從德國、日本等國家進口。

但報導認為,這本身就是一項無實質意義的象徵性行動,因為低效率的國有企業是經濟發展的最大絆腳石,2016年上半年,中國15萬家國有企業中超過一半營運虧損,國有企業改革是中國經濟是否能突破天花板的重要關鍵。

即使有私人公司想在中國投資生產高品質的筆尖,很有可能擔心新技術被盜竊而打退堂鼓,對於筆製造商來說,生產低品質的筆更容易且更有利可圖。中國政府想擠身科技強國之列,不是選擇知識產權改革的艱難過程,而是投資首先考慮政治,然後再思考獲利的國有公司,不利科技創新。

2015年中國鋼鐵產量突破1000噸,對不鏽鋼筆套的需求量只有1000,連中國筆協會的官員都說這對太原鋼鐵而言不具有成本效益,為了生產原子筆,太原花了5 年時間艱苦的研發,而未來幾年很難賺到錢。

更糟糕的是,這種利潤可能會以犧牲筆產業為代價,太原被允許編寫中國新的筆尖產業標準,迫使所有其他製造商符合太原的技術規範,若不合規定將面臨關廠的風險,長期來看,太原的標準可能壟斷筆尖產業,取代的是原本壟斷產業的外資。

這可能滿足一些重商主義的政策制定者,但對實現中國創新和製造潛力沒有幫助。報導認為,創新活力必須來自知識產權保護,讓私人企業對自己研發的創新技術有安全感,同時,重整或關閉虧損的國有公司將使經濟更有生產力,確保資源流向具有良好想法、有競爭力的公司,而不是具有政治關係的公司,這才是中國最需要的創新。

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