華盛頓州在蘋果等好幾種水果的生產上領先全美,州內各處廣袤的果園每年需要數千工人摘水果,而其中許多人是在美國非法工作。

這套行之已久的辦法可能終將改變,因為至少已有兩家公司積極推廣機器人採收水果。機器人不知疲倦,一天能夠工作24小時。

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以色列公司「鮮果機器人」創辦人柯柏說,「採果工愈來愈難找,年輕人不做,老人又一個個退休。」「鮮果機器人」和加州公司「豐收機器人」希望機器人未來兩年內上工。

農業有相當大部分已機械化一些時日,諸如小麥、玉米、綠豆、番茄,比較脆弱的商品如蘋果、草莓、鮮食葡萄(相對於釀酒葡萄)和萵苣,仍用手採。

年產值75億美元(約台幣2265億元)的華州農業久為勞工短缺所苦,許多作物依賴每年遠從墨西哥來的工人採收。華州的水果收成從春天的蘆筍開始,持續到晚秋摘蘋果,這些工作辛苦又危險,向來依靠墨西哥工人。經驗成熟的採果工一天收入超過200美元。

用機器人收成有其負面效應,華州工會「農場工人聯盟」說,人的失業會很嚴重。全州農場工人大約一半是非法居留的移民,但其中許多人已在華安家落戶,對當地的農業生產貢獻很大。

鮮果機器人的產品少則四臂,多則12臂,各臂有個三指掌,從枝幹摘果,每小時最多能摘一萬個蘋果。豐收機器人則使用真空方式從樹上吸採蘋果。

專家說,大型農場可能率先購置機器人,但機器人收成真正普及,可能要數十年。「華盛頓果農聯盟」說,未來1020年,有些果農可能用機器人來補充採果工,至於機器人能不能普及,要看它們可不可靠,以及成本合不合算。

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