正當華府的政客和學者們對於美國貧富差距是否擴大的問題爭論不休時,美國企業對這個問題根本不想爭辯,因為事實擺在眼前:訴求中產階級客層的商家逐漸凋零,但訴求高端需求的企業卻大發利市。

《紐約時報》報導,破產的折扣商Loehmann’'s百貨公司幾週前在紐約市切爾西(Chelsea)地區的店面剛剛歇業,該店面將被高檔服飾精品店巴尼斯(Barneys)所取代。在美國全境,中價位的意大利餐廳Olive Garden和海產餐廳Red Lobster皆搖搖欲墜,但精緻牛排館連鎖店Capital Grille則欣欣向榮。對通用電氣(GE)來說,高檔洗碗機和冰箱的需求增幅遠遠高於其它大眾化產品線。

據統計,美國前5%最高收入者在2012年全美個人消費支出的佔比達40%,較1992年的27%大幅提高。同期間,收入前20%的人消費佔比也衝高到60%以上,但收入後80%的人消費佔比卻從47%降到39%。

普華永道(Price Waterhouse Coopers)全球零售和消費行為主管麥克斯威爾說:「那些坐擁房地產和股票的消費者都在收入前20%之列,他們感覺相當良好。對於零售商或餐廳連鎖店而言,如果你做的不是真正高端或真的很平價,你就很難生存。你不必守著中端客層。

紐約新經濟思維研究所(Institute for New Economic Thinking)一份報告指出,自2009年結束衰退以來,上流階層通膨調整後的消費增長了17%,但最底層95%的人消費僅增長1%。

此一效應已對美國零售業、餐廳到酒店、賭場,甚至家電製造商等各個消費行業掀起了一波波的漣漪。

高盛分析師肯特(Steven Kent)舉例說,拉斯維加斯的永利酒店(Wynn)和威尼斯人酒店(Venetian)的業績欣欣向榮,吸引的賭客和觀光客都超過了亞特蘭大市、紐約州北部和康涅狄格州的地區賭場,因為後者的客源較不富裕。

此外,根據追蹤酒店供需情報的Smith Travel Research統計,四季酒店(Four Seasons)和聖瑞吉斯(St. Regis)等頂級酒店2013年每間房的營業額增長7.5%,但西方新宿(Best Western)等訴求中端客層的酒店則僅增長4.1%。

新經濟思維研究所該研究報告的作者法扎利(Steven Fazzari)稱,儘管高端富裕的消費者推動美國經濟,但貧富差距的惡化卻令人擔心。他還說,依賴一群相對少數的富裕階層來推動需求,會讓美國經濟波動度擴大,因為這群人可自由支配開支,隨著股市或房價的漲跌而起伏波動。

由於超富階層消費大增,大部分消費者導向的企業都將其商業策略建構在瞄準此一市場。例如,通用電氣增長最快速的品牌是鎖定前1/4收入族群的咖啡產品線,每台冰箱的零售價通常介於1,700至3,000美元之間。

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反觀訴求大眾市場的平價品牌,其前景卻岌岌可危。例如,施樂百百貨(Sears)和潘尼百貨(J. C. Penney)目前都陷入了營運危機。上個月,施樂百百貨稱將關閉芝加哥鬧區的旗艦店,潘尼百貨則宣布關閉33家商店和裁員2,000人。

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訴求中產客層的設計師品牌折扣商店Loehmann’s百貨公司自1999年以來走過三趟破產法庭後,現在正在被清算,它在紐約切爾西的店面將走入歷史。反觀巴尼斯紐約精品店於1932年開始進入切爾西,20年前入駐更高端的麥迪遜大道,現在計劃在原地重新開幕新店。

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對於這個現象,股票投資人再熟悉不過了。施樂百和潘尼百貨的股票自2009年底以來下跌超過50%,但訴求高端市場的諾斯壯百貨(Nordstrom)和訴求低價折扣的Dollar Tree和Family Dollar Stores同期間的股價卻上漲超過一倍。

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餐廳的業者也有相同的處境。摩根史坦利餐飲業分析師格雷斯(John Glass)稱,Red Lobster和Olive Garden等訴求中產客層的餐廳業績自2005年以後逐季下滑,僅一季例外。他說,到Olive Garden用餐者平均消費16.50美元,「這些客人都是中產階級。他們不是很有錢,他們也不窮。但現在他們在縮減開支。」

 

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