研究人員證實,北極永凍層融化確實釋放出土壤裡封藏已久的碳,不過這顆滴答作響的氣候變遷定時炸彈目前進展仍慢。

《自然地質科學》期刊日前刊登一篇論文,首次公布極地湖泊底部永凍層逐漸融化後,釋放出的溫室氣體檢測結果。阿拉斯加大學費爾班克斯校區的研究人員說,他們捕捉阿拉斯加、西伯利亞、瑞典和加拿大地區極地湖泊釋出的氣體,然後用放射性碳來測定年代,發現最遠來自3萬年前儲存的碳。

「永凍層」的圖片搜尋結果

這個研究團隊也使用歷史空拍照片分析法、土壤和甲烷取樣,測量這些地區過去60年的變化,以便量化「永凍層碳反饋」的程度。 儘管研究證實,永凍層釋出的溫室氣體目前數量還「相當小」,但未來90年的釋出量可能是現在的100900倍。

根據《加拿大新聞報》,該論文主要作者凱蒂安東尼說:「這是引信,但引信的線很長。根據模型預測,我們正準備跨入要開始爆炸的階段,但事情還沒發生。」

科學家早知,永凍層裡的枯萎植物和其他有機物藏有大量的碳,大約是目前大氣中總碳量的兩倍。 由於極地溫度上升速度比地表其他任何地區都快,永凍層融化的腳步也變快。 融化常見於湖泊區,那裡有融水滲入土壤;解凍物質被微生物分解,轉變為二氧化碳和甲烷釋出。

安東尼解釋研究動機說:「我走在這些冰封已久的湖泊上,檢視表面冰層會看到氣泡。我觀察到,湖泊邊緣的氣泡最為細密、也最大,就在湖面範圍擴大和永凍層融化之處。」 她的好奇心引發後續研究,想解答三個疑惑:永凍層融化是否為產生氣泡的主因;永凍層是否釋出古老冰潛的碳;數量又是多少。

結果發現,在整個極地區,湖泊釋出的二氧化碳和湖面範圍的擴大有直接關連。湖泊周圍有愈多永凍層土壤融解,湖泊變愈大,就有愈多溫室氣體釋出。但安東尼最後一個問題的答案,讓研究團隊感驚訝。氣候科學家很早之前就預測久未活動的碳會突然大量釋出。

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