美國國家航空暨太空總署(NASA)宣布,繞行土星(Saturn)被硬冰覆蓋的衛星「土衛二」(Enceladus),可能具備孕育生命的必需條件。

NASA說,「卡西尼號」(Cassini)太空探測器的最新發現顯示,「土衛二」地表裂縫噴出的煙雲,偵測出氫分子。科學家因此推斷,該衛星由岩石構成的核心和地表冰層下的海洋,有可能發生水熱(hydrothermal)化學反應。

在地球,這種水熱化學反應可讓微生物在海床裂縫孳生,易言之,「土衛二」也可能孕育生命。該研究首席研究員衛提說:「在太陽系具備生存條件的星球中,如今『土衛二』地位大為提升。」

發表於「科學」期刊的這項研究指出,「土衛二可能有支撐微生物的化學反應」。發現氫分子是來自卡西尼號201510月探測「土衛二」次表面的結果。探測器使用光譜儀,發現煙雲的98%是水,1%為氫氣,偵測到的分子包括氨、二氧化碳和甲烷。

科學家說,先前一直難以偵測到氫分子,但如今發現它的存在,顯示「土衛二」有孕育生命的可能。

「土衛二」接近海洋表面的氫分子,可能與二氧化碳結合,產生甲烷,「土衛二」海洋內若果真有微生物存在,即可汲取此能量來源以維繫生命。德州西南研究所地球化學家格林指出,科學家認為「土衛二」有充沛能源可維繫生命,相當每小時300個披薩提供的能量。

雖然「卡西尼號」上沒有儀器能夠尋找生命的跡象,衛提說:「我們在那裡發現了食物來源,它對微生物來說,就像一家糖果店。」

「卡西尼號」預定對「土衛六」(Titan,或稱泰坦衛星)進行最後一次探測飛行後,9月最終墜入土星大氣層。

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