起源於武漢的新型冠狀病毒,成為近期新聞注目焦點,人們對此一疾病所知不多,患病的病例逐日上升,直到1月底,美國也出現了5個病例,世界衛生組織 (WHO) 將疫情宣布為全球公共衛生緊急事件。即使在美國,人們購買外科口罩的速度也已經快於主要零售商的庫存。

不過,據《CNN》報導,值此冬令時節,對美國人更大的威脅,其實是另一種病毒,它已經感染了1500萬美國人,造成8200多人死亡。人們很熟悉,卻也很容易掉以輕心,那就是流感。

根據美國過敏和傳染病研究所 (National Institute of Allergy and Infectious Disease) 數據,2019-2020流感季節,預計為10 年來最嚴重的一季,至少有 14 萬人因流感並引起症狀,而住院治療,其流行情況,也會隨著人們的活動而加劇。

流感情況為近年來最嚴重

美國在 10 月進入流感季,過敏和傳染病研究所所長 Anthony Fauci 表示,雖然無法預測流感會如何發展,但到目前為止,初步指標顯示,這個流感季可能像 2017-2018 年一樣嚴重。

坦普爾大學醫學院的家庭與社區醫學系主任 Margot Savoy,正因為流感長久在美國人的生活中,人們感覺熟悉,從而低估了疾病的危險性。Savoy 說,對於太多人來說,這像是一次比較重的感冒,但往往低估了流感的致命性。

目前流感的增長速度快過過去兩個嚴重的年份 (圖表取自 CNN)

目前流感的增長速度快過過去兩個嚴重的年份 (圖表取自 CNN)

Savoy 指出,疾病預防控制中心(CDC)預測,每年至少有12000美國人會死於流感。在 2017-2018 流感季節,多達61000人死亡,4500萬人患病。而依目前流感發展的情況來看,2019-2020 流感季節,患病情況飆升得更快,目前已有1500萬人得了流感,有8200人死亡。CDC 指出,流感活動已經連續 11 週上升,並且可能會在接下來的幾週內持續增加。Savoy 表示,人們被新型冠狀病毒吸引了注意,擔心這些未知的事,甚至因此恐慌。但同時,卻沒有注意真正的威脅可能在身邊。

流感可能致命

明尼蘇達大學醫學院的兒科兼職助理教授 Nathan Chomilo 表示,流感的普遍性往往掩蓋了它的嚴重性,但人們應該認真地對待它。他說:「流感的嚴重病例不是輕度疾病。」當續發傳染 (secondary infections) 發生時,由於免疫系統已經脆弱,這種流感就變得很危險,細菌和病毒感染也會加重流感的症狀。患有慢性疾病的人罹患流感,並引起併發症的風險也會更高。這些併發症包括肺炎、心臟、大腦和器官的發炎,在一些情況下,這可能是致命的。

Chomilo 指出,自2009H1N1病毒爆發以來,這個流感季節,是他執業以來最嚴重的一季。他的一些病患,已經因流感的併發症進入加護病房,甚至只能依賴呼吸器。

病毒一直在變化

更麻煩的問題時,病毒每年都會發生變化,讓流感處理起來更棘手。有時,流感季節的主要毒株會比往年更具毒性,而加重疫情。

南卡羅來納大學公共衛生學院助理教授Melissa Nolan 表示,病毒中的大多數變化微不足道,這一過程稱為抗原漂移(antigenic drift)。當這種情況時,那一年的流感疫苗仍然能最有效的保護患者。但有時候,流感有時會發生罕見的抗原轉移,這是由於出現人類從未歷經的全新病毒株而導致的。當新病毒株出現,人類的免疫系統還不知道如何處置,就可能會受害。

前一次出現大規模的流感,可能就是2009年的 H1N1 病毒。據CDC 的報告,它之所以流行,是因為人們沒有免疫力。

管如此,要避免流感引起併發症最有效的策略,SavoyChomilo Nolan 提出了相同的建議:接種疫苗。

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