各國能源政策如果再不改變,全球燃煤的重要性將趕上石油。急遽上升的碳排量,意味更嚴重的地球暖化、氣候變遷、海洋變酸。

煤炭的好處多多:便宜,容易取得、運輸與燃燒,而且蘊藏量豐富,以現在的消費量計算,可再供人類使用109年。再者,煤炭大多蘊藏在政治穩定地區,還有許多賣家供客戶選擇。

其他燃料大都受到國家干預或集團壟斷,但使用煤的產業,包括暖氣服務、發電及冶金,都相當有力,因而能壓低價格。煤炭曾經帶動工業革命,現在又讓貧窮國家有了致富的機會。

燃煤只有一項小問題,就是太髒。開礦、運輸、貯存及燃燒都會產生大量廢物。地下礦坑惡劣的工作環境,令勞工無法忍受。地表開採又會造成土壤流失及消耗大量水源,運輸更會產生污染。燃煤消耗量增加,使碳排量急遽上升,造成地球暖化、氣候變遷、海洋變酸。燃煤也會產生二氧化硫,使建築物結構疏鬆,還會釋放出多種有毒化學物質。

有些燃煤電廠釋放出的輻射物,基至超過核電廠。以單位發電量計算,燃煤電廠造成的死亡人數超過核電廠,更超過燃油電廠。

但貧窮同樣要人命,且經濟成長減緩,會讓政治人物付出代價。

儘管美國頁岩氣景況空前繁榮,但根據聯邦能源資訊局(EIA)預估,到2040年時,全美32%的發電量仍會來自燃煤(目前為42%)。

國際能源總署(IEA)預估,如果各國不改變政策,到2017年,全球燃煤的重要性將趕上石油。中國雖因為逐漸富裕,開始抑制燃煤用量,但發展中國家如印度及非洲國家,正迎頭趕上。

美國的天然氣熱潮,迫使煤礦業者對外尋找新市場,全球煤價因而重挫。

Economist

 

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