原來腦中新生的神經元會消除原有的老舊記憶。根據《Science》期刊所發表的研究發現,腦中掌管記憶形成的海馬迴內新生的神經元會逐漸清出先前習得的資訊,就像電腦可清除一些容量給未來新進訊息,難怪童年部分回憶會記不住。

這項研究由加拿大多倫多兒童醫院的神經學家Sheena Josselyn和她丈夫Paul Frankland領導。Josselyn說,研究結果令人驚訝,因為多數人原本都以為新的神經元對記憶大有幫助。

研究給予成鼠及新生小鼠情境任務,訓練老鼠對於重複電擊的環境感到恐懼。所有老鼠都快速習得任務,但新生小鼠在訓練後卻只能記住這種負面經驗一天,成鼠的負面記憶則保存了數周。

兩者差異肇因於神經元增殖狀況不同。Josselyn團隊透過壓制剛學習完小鼠的神經元成長,發現此舉可讓新生小鼠的記憶更持久。另外,因規律運動能促進神經元增生,實驗也發現成鼠規律運動46周後,恐懼記憶的持久度下降。

人類、老鼠以及其他哺乳類動物的一生中,海馬迴會長出新的神經元。年紀輕時長得快,隨著年紀增長速度會趨緩。過去曾有研究指出,若在成年鼠學習事物前先促進神經元增殖,能提升記憶形成。不過,這份研究卻點出,新增生的神經元反而會削弱已習得的記憶。

Josselyn接受Nature News訪問時表示,新的神經元會讓腦容量增加以便提供給新進資訊,因此新的神經元很有可能扮演著清除老舊記憶的角色,並擠出空間存放新的記憶。

人的腦容量有限,若新的資訊剛進腦內還停留在表面且尚未進入長期記憶時,更新的資訊進來確實會干擾舊資訊。因此人背誦時總需要反覆練習,好讓訊息「烙印」在腦海。

此外,老鼠跟人類都有「嬰兒期遺忘infantile amnesia」的傾向,嬰兒期遺忘是因為人類三歲以前海馬迴尚未成熟,所以才會都沒有記憶。

 

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