為保溫、保水、防雜草、增加產量,農民會在農地上覆蓋一層薄薄的塑膠布,使用塑膠覆蓋物可以提高三分之一的棉花、玉米和小麥產量,同時擴大作物種植面積,隨著農地上的塑料覆蓋物愈來愈普遍,對環境造成的污染規模也愈來愈大。

彭博 (Bloomberg) 分析指出,這種塑料地膜殘留物會減少土壤孔隙、影響空氣循環、改變微生物群落,降低農田生育能力。塑料薄膜會將致癌物鄰苯二甲酸酯釋放到土壤中,被蔬菜吸收,進而危害人體健康。此外,殘留在土壤中的塑料還會累積農藥與其他作物上的毒素,波及放牧其上的動物。

在塑料污染的土壤中種植的棉花收成後會比較難上色,塑料污染進入海洋或河流中,連帶污染水中生物。報導指出,農地上的塑料每公頃需要 16 個小時才回收的完,所以農民通常會把塑料留在土中讓它自然分解,在下一次耕作之前才會一次把碎屑收集起來,一起當垃圾丟掉,造成再次污染。

中國農業部已經要求農人必須回收塑料地膜,且地膜厚度至少 0.01 毫米,中國政府正在擬訂嚴懲方案,預計於 2018 年底前完成一個詳細的全國農田污染調查,確定嚴重污染地區,禁止在這些地區種植作物。

此外,中國農業科學院也在尋找解決方案,包括使用可生物降解的聚合物,或與生物降解合成材料的混合物,例如聚碳酸丙烯酯、聚乙烯基的含氧生物降解聚合物,或是加入添加劑加速降解過程。科學家也提出由樹皮製成的韌皮纖維覆蓋膜,這種材質具有良好的隔熱性和保濕性,但缺點是昂貴,且潮濕時強度會降低。

最近科學家提出一種無污染的液體膜,可將土壤顆粒結合在一起,與水混合後噴灑到土壤表面形成黑色固化膜。但這些替代方案成本高昂,西班牙科學家建議使用蠟蟲,因為蠟蛾的幼蟲能夠生物降解聚乙烯。

塑料污染已經成為一個急迫的問題,人類放縱的使用塑料,又缺乏妥善的管理,最後都會回到自己身上,中國政府準備整頓農地的塑料污染問題,而科學扮演先鋒角色,如何兼顧龐大的糧食需求與環境保育,達到永續農業,不只是中國,更是全世界政府必須正視的問題。

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