2006年以來世界各地頻傳蜜蜂大量消失或死亡,每年幾乎去掉三分之一商用蜂群 (每年作物授粉季節,用卡車載著到處為種植業者服務的蜂群),確切原因至今神秘,最新研究發現,元凶可能是一種從菸草跳到黃豆再傳給蜜蜂的突變輪斑病毒(ringspot)

報告刊登於美國微生物學學會期刊mBio的線上版:蜜蜂大量死亡通常從秋天開始,到冬天達高峰,這個情況與菸草輪斑病毒傳染從出現到高潮的過程呼應。

研究發現,蜜蜂感染菸草輪斑病毒的數目,在冬季勁升到22.5%,而春天只有7%。抵抗力削弱的蜂群 (嚴重感染的蜂群),死亡率從秋末開始大幅上升。

研究團隊的成員來自美國農業部的實驗室、美國多所大學,以及北京的中國農業科學院。他們在蜜蜂採蜜時採取的花粉裡發現菸草輪斑病毒,蜜蜂將唾液、花蜜和花粉摻混成幼蟲吃的「蜜蜂麵包」時,可能撒播了這種要命的病毒。靠蜜蜂為食的蟎,在這種病毒的傳播裡可能也扮演一個角色。這項研究,為「蜂群崩潰失調」現象提供一種解釋。「蜂群崩潰失調」一詞形成於七年前,指蜜蜂的死亡率是正常速率的兩倍。

不過,科學家也疑心,增加蜜蜂死亡率,可能是好幾種病毒、寄生蟲、殺蟲劑共同作用的結果。

蜜蜂感染菸草輪斑病毒,是已知某種病毒從花粉跳到蜜蜂身上的首例。報告說,20種植物病毒約有一種發現於花粉之中,表示花粉可能是跳躍式傳染的重要來源。科學家並研判,菸草輪斑病毒攻擊蜜蜂的神經系統

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