中老年人若想保持靈活的頭腦,年輕時就要養成運動習慣。美國加州大學與明尼蘇達大學團隊發表於《神經學》期刊的研究指出,心肺功能在20餘歲時較佳者,經過25年後,包括語言記憶、手眼協調、知覺等大腦運作的功能都較為理想。

研究人員在198586年間,針對逾2700名介於1830歲的受試者進行測試;研究人員要求受試者儘可能在跑步機上以自己所能負荷的速度,「能跑多久就跑多久」,受試者在20年後接受相同的體能測試,並在第2次測試後5年,也就是初測的25年後,進行包括語言記憶、專注力及思考敏捷度等臨床認知神經功能測驗。

在排除性別、體重、教育程度、菸酒等生活習慣的影響後,研究人員發現,年輕時在跑步機測試表現越佳,也就是慢跑「續航力」越佳者,25年後在各種認知神經功能測驗中,都有較佳的表現;而體能維持程度越佳,也就是經過20年後心肺功能退化程度最少者,在認知神經功能測驗的表現最好。

明尼蘇達大學研究員大衛雅各表示,中年時心肺功能較佳者,通常都有進行慢跑等有氧運動的習慣,長期鍛鍊之下,使包括腦部等器官以及細胞內「粒線體」使用氧氣的效率大幅提升,相對也「保留」了大腦運作的靈活性。

雅各強調,該研究的重點在於證實人體各器官是彼此「連動」的,例如心臟的健康影響腦部的運作,另一方面,在青壯年時期若能保持慢跑、游泳、騎單車等有氧運動習慣,不僅能維持身材,對「護腦」確有幫助;該團隊也會繼續追蹤心肺功能、運動習慣與阿茲海默症之間的關聯。

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