近年來,人們對乳香(frankincense)精油的愛不釋手,令乳香樹木急遽減少。以乳香樹的樹脂貿易為經濟命脈的東非索馬利蘭共和國(位索馬利亞北部,1991年宣布獨立,迄今未獲任何國家承認),在開採速度遠快於再生成果的情形下,其境內的全球最後一座野生乳香樹林,面積逐年縮小,已面臨存亡危機。

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乳香的歷史早在《聖經》中即有記載,相傳三位智者在耶誕節這天以乳香為剛出生的耶穌祝福。不僅如此,乳香也是阿拉伯文化的魅力來源,這股香氣在祭典、節慶等場合隨處可「聞」。帶有木頭及檸檬香氣的乳香,還有助於安撫情緒、調合心靈,更在漢文化中被視為呼吸道方面的良好藥材。不僅如此,乳香精油也是香水、乳液、藥品甚至口香糖的原料。

乳香精油的搶手讓索馬利蘭境內海拔逾2440公尺的馬多山脈所擁有的地球上最後一處野生乳香樹林,因為人類的過度開採,逐漸從地球上消失。據美聯社報導,環境組織「保育馬多山脈」生態學家德卡羅(Anjanette DeCarlo)表示,乳香精油近年價格不斷攀升,使其被冠以「精油之王」的美譽,過去六年內,乳香每公斤的價格從一塊美元飆漲成五至七塊美元。

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為了採集乳香樹樹脂,必須在樹幹上鑿切,在切口處剝去樹皮,等滲出的乳汁凝固,再從樹幹上刮下來。目前,一年四季過度地鑿取樹脂,讓乳香樹木的生長趨緩甚至停止,生存陷入危機,而出口商的互相競爭,更使情況加速惡化。

德卡羅指出,要復育乳香樹並非不可行,但等待樹木恢復到可供鑿取樹脂的程度,必須耗費40年。

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