地球上最深的峽谷不在祕魯也不在中國,而在表面看起來光滑無奇的南極冰蓋下,最深點比海平面還要低 3.5 公里。假如未來某一天南極洲的冰不幸融化殆盡,可能會因此暴露出地球上最壯觀的大峽谷。

我們能看見南極大陸被皚皚冰層覆蓋,但其實冰層下隱藏著一塊古老陸地,地質就跟其他大陸差不多。由加州大學爾灣分校領導的冰川學家團隊,公布了結合冰川運動、地震測量、雷達與其它數據的最新南極洲建模地圖「BedMachine Antarctica」,繪製出迄今為止最詳細的南極大陸隱藏特徵,並確定地球陸地最深的地點,不是祕魯的 Colca 峽谷、也不是中國的雅魯藏布大峽谷,而是埋在南極洲東部登曼冰川(Denman Glacier)下的古老峽谷,其深度延伸至海平面以下 3,500 公尺。

 

做為比較,過去地球陸地的最低點是死海,其湖底比海平面還低 413 公尺;若不考慮水文學,則有另外 2 個陸地最低點:俄羅斯貝加爾湖最深處的湖床,位於海平面下 1,181 公尺;而地球陸地未被液態水覆蓋的最低點則為南極的本特利冰河下溝谷(被冰覆蓋),最深谷底比海平面低 2,555 公尺。

而馬里亞納海溝依然是地球上最深的點,深達海平面下 10.9 公里,但嚴格來講它屬於海洋地殼不是大陸地殼。

除了發現世界上最深的峽谷外,BedMachine Antarctica 地圖還有其他引人注目的成果,喜憂參半,比如發現一系列先前未知且位於海平面以上的山脊,有助於穩定上方冰川流失冰層;位於里卡弗里冰川(Recovery Glacier)與支援部隊冰川(Support Force glacier)下方的海床,深度則比過去認知還要深數百公尺,恐導致冰蓋更容易退縮。

此外,對南極洲融化速度最快的思韋茨冰川(Thwaites)來說也不是一個好消息:該冰川位於海平面以下的山脊上,而且背後來有一個向下傾斜的盆地,亦可能加速冰層流失。

 

過去依靠雷達探測製作的南極洲地圖也很有效,但有一些局限性,比如飛機在某區域上空直線飛行時,機翼安裝的雷達系統發出訊號穿透冰層、並從冰層與固體地面的交匯點反彈回來,接著冰川學家使用插值方法填補飛行軌道之間的區域,這已被證明是不完整的技術,尤其對快速流動的冰川來說。

BedMachine Antarctica 地圖依靠基於物理學的基本質量守恆方法,利用衛星數據中冰流運動的資訊來估計雷達測深線之間的距離,揭示冰圍繞海床的各種輪廓。

這份新地圖將有助於減少海平面上升預測模型的不確定性。新論文發表在《自然地球科學》期刊(Nature Geoscience)。

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