西瓜」(watermelon snow)是世界各地的高山或極地地區在夏季可能會出現的一種粉紅色、帶有西瓜味道的雪,這種特殊現象讓登山客、探險家與博物學家困惑了好幾千年。直到近代,科學家才得知其成因為何。

在高海拔的阿爾卑斯山、美國加州內華達山脈、格林蘭島等地區,都出現過粉紅色的「西瓜」。如果腳踩「西瓜雪」,就會留下西瓜果泥般的腳印,這種顏色也會沾在鞋子或褲管上,而且具有西瓜的味道。

「watermelon snow」的圖片搜尋結果

幾千年來,包括古希臘哲學家亞里斯多德(Aristotle)在內的人都看過「西瓜雪」,而他也是第一個在文獻中描述過這種現象的人,但沒有提出任何解釋。後來有人開始推測「西瓜雪」是自然形成的景觀,可能是一般的雪被礦物或者岩石散落的紅色氧化物污染所致。

到了19世紀,蘇格蘭植物學家布朗(Robert Brown)推斷「西瓜雪」是一種藻類植物所引起的。其後有科學家以其推論為基礎進行研究,最終發現「西瓜雪」的紅色是由一種名叫極地雪藻(chlamydomonas nivalis)的綠藻所引起的。

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極地雪藻雖然是綠藻,但同時含有一種紅色的類胡蘿蔔素,可以保護它免受太陽的紫外線所傷。這種紅色素也會吸收熱量,並在周遭的雪融化後提供水分給綠藻使用。

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不像大多數的藻類,極地雪藻是一種嗜冷生物,在冰冷的環境中才會生長旺盛。當春天來臨時,原本被覆蓋在積雪下方的極地雪藻開始發芽,然後逐漸長出積雪的表面,而形成粉紅色的一片,如同粉紅色的雪一樣。

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