歐美億萬富豪撐腰的民間企業,近年來掀起「宇宙淘金熱」,計劃到月球及外太空採礦,儼然是電影「阿凡達」場景的真實版。

這些採礦者想要尋覓的寶藏包羅萬象,例如月球表面不僅蘊藏貴金屬與稀有同位素,還有許多其他天然資源。有些十分珍貴,例如氦的同位素氦三,目前估計的價值約每英兩四萬美元,相形之下,黃金每英兩約一二○○美元。

氦三珍貴的原因有二:一是在地球上它是相當稀有的同位素;二是它可能成為未來的燃料來源。理論上,藉由核融合發電二二○磅的氦三可供應德州達拉斯市一整年的電力。

太空採礦除了稀有同位素與貴金屬外,還有白花花的現金可拿。Google的月球X大獎的登月比賽,懸賞三千萬美元獎金,鼓勵民間工程師與創業家開發低成本的太空探索方法。

事實上,已有民間企業正在實現其太空夢。去年八月,號稱是世界最重要月球採礦業者月球快遞公司(Moon Express),獲准展開登月任務,為美國史上第一家私人企業獲政府許可發射登月飛行器。月球快遞公司董事長兼共同創辦人詹恩說:「我們上月球不是因為它很容易,而是因為可以賺錢。」

「google moon x」的圖片搜尋結果

盧森堡也已通過允許民間企業在外太空採礦的法律,希望在太空採礦產業搶得先機。這項已在八月一日生效的法律,類似美國在二○一五年十一月通過的美國商業太空競爭法(CSLCA)。

拜創新與Space XOrbital ATK 等公司競相提供發射服務之賜,登上太空的費用正在快速下降,現在送上軌道的每磅運費約一萬美元。Space X希望未來幾年能降至一千美元。

高盛公司說,穆斯克的Space X、貝佐斯的Blue Origin等可重複使用火箭,使太空船的成本下降。以前用聯合號(Soyuz)送一個人上太空要三五○○萬美元,現在維京銀河號Virgin Galactic希望以廿五萬美元完成火箭成本下降不僅有利於太空採礦也有利於太空觀光。月球快遞正與一些公司合作進行太空旅行,而穆斯克的Space X也打算在明年將人送上月球。

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