最新一期的「科學」雜誌報導,歐美的天文學家透過分析引力場判斷,土星的衛星土衛二存在一個巨大的「地下海」,這也許是尋找外星生命的理想地點之一。

來自華盛頓的報導,土衛二是一個直徑僅約500公里的「小世界」,表面被耀眼的白色冰層所包裹。

2005年,天文學家透過科學探測器發現土衛二南極分布著一些平行條帶狀地貌,並有冰屑間歇泉噴出,因此猜測土衛二可能有一個「地下海」。2010年至2012年之間,天文學家利用探測器3次近距離觀測土衛二獲得的數據,分析確定了土衛二的引力場。研究發現,土衛二的引力場存在「引人注目的不對稱性」,其中南極的引力較弱,但又大於根據地形計算得出的數值。

天文學家認為,南極表面下的液態水「起到彌補性作用」,因為水的密度大於冰,形成的引力也大於冰。分析認為,這個「地下海」位在土衛二南極3040公里厚的表面冰層之下,厚度約10公里,並延伸至南緯50度左右。

參與研究的美國加州理工學院教授Stevenson說,「這意味著它的面積與地球上的第二大湖蘇必略湖相當,甚至更大」。研究還顯示,土衛二「地下海」的海底可能是矽酸鹽岩石,這意味著當地環境適合複雜的化學反應,包括那些可能創造了類似早期地球環境的化學反應。

科學家並認為,與土衛二相似的木星衛星木衛二也可能存在「地下海」。研究這兩顆衛星有助了解太陽系中的宜居環境。太陽系中肯定還有其他水資源充足的星球。

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