長久以來,生物課本告訴我們人類的獨特之處就在於發達的大腦。不過,發表於《PLOS生物學》的一項最新研究檢視人體內代謝物後認為,從長期演化來看,人類大腦雖愈趨發達,付出的代價卻是肌肉退化,現在就連職業運動員的肌力也無法勝過黑猩猩和獼猴。

這項研究由中國及德國科學家共同進行。以往研究多探討基因組的影響,但並未發現決定性結果;這次團隊則著眼於人體內代謝物在演化上的改變,如糖、維他命、胺基酸或神經傳導物質。論文作者凱托維奇解釋,人腦所需的能量巨大,從代謝物檢視更能讓科學家理解是什麼讓人類與眾不同。

研究團隊檢視人類、黑猩猩、獼猴和老鼠體內各器官逾1萬種代謝物的變化,其中只有腦部和肌肉組織的代謝物呈現不同結果,經過分析後,發現人腦代謝物的變化比黑猩猩腦還要快上4倍。

科學家假設,這代表代謝人類的能量管理機制與其他動物不同,將較多能量分配至腦部,強化認知機能,肌肉因分配的能量較少,長期下來也使人類的力量天生就較其他動物差。為了進一步證實這個想法,研究團隊又另外設計了2個實驗。

第一個實驗假設這種差異是天生決定的。科學家找來大學籃球選手和職業登山家,與從未經過特別訓練的黑猩猩和獼猴舉重比賽力氣大小,結果發現,這些運動員的力量還不到黑猩猩和獼猴的一半。

第二個實驗則假設後天生活模式的差異不構成影響。科學家讓一群獼猴模仿人類「廢柴」般的生活,將牠們移至舒適的室內空間居住,連續8週都食用當代人類平日吃的高糖、高油脂食物;實驗結果發現,此種生活僅對獼猴的肌肉代謝物造成細微改變,牠們的力氣也沒有因此變小。

科學家認為,這代表人類經長期演化後腦部雖越來越發達,卻可能是以肌肉的弱化為代價,但尚待更深的探討解釋詳細成因。

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