如果在一個星球上,一年中一些日子裡每天看日出日落三次,其他日子永遠是白晝,那將是怎樣的情景?科學家表示,在半人馬座星宿(Constellation Centaurus)存在一個奇妙的行星,擁有三個太陽(恆星),這顆行星的一年相當地球的數百年。

科學家表示,在半人馬座星宿(Constellation Centaurus)存在一個奇妙的行星,擁有三個太陽,這顆行星的一年相當地球的數百年。(ESO)

美國土桑亞歷桑納大學博士生華格納(Kevin Wagner)領導的團隊發現一個有三個太陽,因此而有三個日出和三個日落的行星,而且其軌道長度冠於已知多太陽系統的所有行星,它的一年大約相當於地球550年。

華格納團隊在歐洲南方天文台(ESO)坐落智利的「甚大望遠鏡」(VLT)直接攝得「行星HD 131399ab」的影像。以數字編號為名字,乍看無趣,但此星充滿獨特的天文學風華。

這顆系外行星屬於半人馬座(Constellation Centaurus),距離地球320光年,質量是木星的四倍(木星圓周是地球的11倍),只有大約1600萬歲,幾乎還是baby,至少可列入最年輕新發現系外行星之列,而且是極少數直接進入攝影鏡頭的系外行星之一。

發現這顆行星,另外至少有兩點值得一提:首先,擁有行星的三星系統十分罕見,華格納提出的據信是第五次這類發現,但他發現的「行星HD 131399ab」,其軌道是已知多星系統中最大的。

其次,按照常理,它根本不應該在那裡,因為此星繞行的三個太陽形成巨大的重力拉鋸,是一個極不穩定的系統,應該在它們的星際拉鋸戰中把HD 131399ab彈開或摔到星際空間才對,結果它卻繞行不輟。研究報告說,這可能表示擁有行星的多星系統可能多過科學所想。

三個太陽裡最大的A星,質量比銀河的太陽大80%、比太陽亮八倍。另外兩星BC除了像啞鈴般彼此繞行,也繞行AABC相距三百au(天文單位,相當於地球與我們太陽的距離)。

HD 131396ab與其三個太陽的排列組合關係複雜多變。它繞A而行,軌道半徑約80 au,相當於我們太陽系中冥王星軌道的兩倍大,走完軌道一圈要550個地球年。在其軌道大約一半時間,同一天可見三個太陽,因此而有三個日出和三個日落。但它的一年裡,大約有四分之一時間,亦即一百到140個地球年,是永晝。

華格納表示,如同木星和土星,HD 131399ab的大氣成分主要是氫和氦,加上一點水和甲烷。不過,有別於木星的大氣,HD 131399ab的世界沒什麼雲。

這個行星上不太可能存在著生命,它是氣態的,就像太陽系中的木星。他說:「這顆行星上溫度相當高,沒有液態水,刮著強風,沒有地表,類地生命是極不可能存在於這樣的環境中。」如果這顆行星有衛星,衛星上可能滋生出某種生命形式,可能就像在我們太陽系中木星的衛星。

華格納說,「這顆行星看來晴空萬里,最多只有部分區域多雲」。他表示,行星的大氣深處可能形成一種由矽酸鹽微粒構成的雲,在其較低的大氣層,溫度可能高一點,這溫熱一點的大氣可能導至鐵粒濃縮,成為「鐵雨」。

研究報告刊登於最新一期《科學》期刊。

 

 

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