數字符號「0」的出現,被認為是歷來數學最重大的突破。英國牛津大學對一份記載有數字符號「0」的古印度文手稿進行碳定年,發現手稿年代為西元34世紀,比過去以為數字符號「0」的出現年代早了500年。

《新科學人》(New Scientist)報導,1881年在現今巴基斯坦的巴克沙利村(Bakhshali),一名農夫發現了這批古印度文手稿,1902年由牛津大學博德利圖書館(Bodleian Library)收藏,似乎是古印度僧侶的訓練手冊,後被稱為「巴克沙利手稿」(Bakhshali Manual)。

長年以來,學者對於查出這批手稿的年代頗為苦惱,因為它寫在70片樺樹皮上,這些樹皮來自3個完全不同的年代。過去的研究判定手稿年代為西元812世紀,如今科學家以先進的「碳定年」(carbon dating)方法,測定其中最老的一片樹皮年代應在西元224383年之間,讓學者備感驚喜。

手稿中有多個黑點,即古印度時期最早用來代表「零」的數字符號。不過當時只用來尚作佔位符號,如「505」中的0,並非數字,後來黑點才逐漸演變為中空符號「0」。西元628年,印度數學家和天文學家婆羅摩笈多(Brahmagupta)才正式將它用來代表數字「零」的概念。

在此之前,印度中央省瓜廖爾巿(Gwailor)的一座古廟牆上的9世紀壁雕,被認為最早記載有代表「零」的黑點符號。

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